MÉTAUXGisements métallifères

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L'utilisation des métaux contenus dans les roches a été, dès la fin du Néolithique, une préoccupation de l'homme. La recherche des métaux natifs d'abord, des minerais ensuite, remonte donc fort loin. Plus près de nous, les Grecs et les Romains se révélèrent des exploitants habiles, et de nombreuses mines renferment des vestiges de ces époques.

Jusque vers 1930, seuls les corps minéralisés à forte teneur étaient exploitables ; c'est pourquoi les filons, riches en minerai massif, ont été les premiers étudiés. Dans le Harz comme en Cornouailles, berceaux de ces exploitations anciennes, les filons paraissent en relation avec des massifs de granite intrusifs. Les premières recherches sur la genèse des minerais, ou métallogénie, se sont appuyées sur ces observations pour conclure que les métaux, contenus dans le magma granitique, venaient de la profondeur, et qu'ils étaient distribués dans des filons autour des massifs granitiques suivant une certaine zonalité. Plus tard, quelques métallogénistes ont cherché à expliquer la formation de certains gisements, qui ne présentaient aucune relation avec des massifs granitiques ou des roches volcaniques, à l'aide de cette unique théorie ; il a fallu alors faire intervenir des processus compliqués, dont l'existence n'a jamais été prouvée.

Plus récemment, l'exploitation de gisements à faible teneur a conduit les métallogénistes à proposer d'autres théories concernant la genèse des minerais. Notamment, des concentrations dans les sédiments pourraient s'effectuer simplement quand certaines conditions de dépôt seraient réalisées.

Si la genèse des minerais est sans cesse remise en question au fur et à mesure que les connaissances se précisent et que les techniques s'améliorent, il n'en reste pas moins qu'elle n'a pas d'incidence directe dans la recherche du minerai. En effet, ce sont les faits d'observation sur les minéralisations connues qui permettent de dégager des guides et des contrôles qui conduiront, ailleurs, à découvrir du minerai neuf. Le métallogéniste devra, lui aussi, tenir compte de ce [...]

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Marie-José PAVILLON, « MÉTAUX - Gisements métallifères », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 03 décembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/metaux-gisements-metalliferes/