IMITATION, psychologie

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L’imitation : un instrument d’acquisition

Contrairement à ce qu’affirmait Paul Guillaume en 1925, l’imitation n’est pas une conduite spécifiquement humaine. Elle est présente dans le monde animal. La synchronie des comportements peut avoir une fonction adaptative ; elle diminue les risques de prédation et elle optimise l’usage des ressources alimentaires. Mais l’apprentissage d’une habileté nouvelle par la seule observation semble être réservé aux primates supérieurs. C’est ainsi que l’imitation du comportement maternel joue un rôle important dans l’acquisition des conduites instrumentales par le jeune chimpanzé qui doit sélectionner les composantes essentielles d’une action et les organiser séquentiellement dans le respect du modèle.

Chez les grands singes, la part de pédagogie intentionnelle est restreinte. Elle se réduit à quelques invites ou incitations. Ce n’est pas le cas dans l’espèce humaine, où l’imitation est fréquemment utilisée à des fins éducatives. Elle s’inscrit alors dans un cadre interactif. L’adulte propose des modèles dont il guide et facilite la reproduction par les enfants ; et il modifie ses interventions en fonction de leurs réponses. Cette « modélisation » simplifie, stylise et clarifie ; elle aide et enrichit les productions des enfants. Les répétitions imitatives, les imitations « en expansion » et les imitations sélectives semblent jouer un rôle important dans l’acquisition du langage : acquisition des contours prosodiques, facilitation des acquisitions lexicales et peut-être syntaxiques.


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Pour citer l’article

André GUILLAIN, « IMITATION, psychologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 29 juillet 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/imitation-psychologie/