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IMITATION, psychologie

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L’imitation et ses miroirs

L’imitation implique une mise en correspondance du système visuel (ou auditif) et du système moteur. Cette mise en correspondance pourrait s’effectuer grâce aux systèmes de neurones miroirs découverts chez le singe macaque, puis chez l’homme, par Rizzolatti et son équipe.

Les neurones miroirs constituent une classe particulière de neurones corticaux qui s’activent lorsqu’un individu exécute une action, mais également lorsqu’il observe un autre individu qui exécute la même action. Ces neurones pourraient fournir une copie motrice de l’action observée, une représentation motrice interne qui rendrait possible sa reproduction imitative. Il existe peut-être une organisation corticale spécifique de l’imitation. Elle serait en interaction avec d’autres systèmes selon qu’il s’agit d’une imitation sociale ou d’un apprentissage par imitation.

Les systèmes de neurones miroirs peuvent être divers et diversement organisés. Mais leurs mécanismes renvoient toujours à une matrice fonctionnelle commune qui rend possibles le partage émotionnel, l’imitation et la communication intentionnelle. Cette fonction miroir est une fonction neurologique. Elle mobilise des capacités innées, mais son développement serait impossible si l’enfant ne pouvait observer ses propres actions reflétées dans celles d’autrui. L’ontogenèse des neurones miroirs exigent donc l’intervention d’un véritable miroir social : le visage de l’adulte, les mimiques du partenaire et les différentes formes de l’imitation qui font voir à l’enfant ce que les autres voient de lui.

L’imitation semble être une capacité innée de l’espèce humaine, mais elle se modifie et se diversifie en fonction de l’âge, des situations et des interactions sociales. L’imitation répète et reproduit. Elle est donc au fondement de la tradition. Cependant, elle est aussi ouverte à la nouveauté. Elle permet d’acquérir de nouveaux comportements et de créer des œuvres nouvelles. « L’artiste est un imitateur », écrit Aristote dans sa Poétique, mais il imite les choses telles qu’elles sont et telles qu’elles devraient être.

— André GUILLAIN

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Pour citer cet article

André GUILLAIN. IMITATION, psychologie [en ligne]. In Encyclopædia Universalis. Disponible sur : (consulté le )

Article mis en ligne le et modifié le 29/09/2015

Autres références

  • CONFORMISME (psychologie)

    • Écrit par et
    • 1 027 mots
    La tendance à imiter autrui a d'abord été mise sur le compte d'une suggestibilité propre à certains humains voire d'un instinct fondamental partagé par tous. Toutefois, les psychologues sociaux ont très tôt abandonné l'idée d'un individu soumis passivement à l'influence...
  • ENFANCE (Les connaissances) - La socialisation

    • Écrit par
    • 5 500 mots
    • 1 média
    ... d'autrui et la construction des premières conduites techniques et du langage. D'une part, l'enfant, essentiellement par le processus de l'imitation intentionnelle, immédiate puis différée, réalise un certain nombre de comportements instrumentaux guidés par les outils les plus simples (le...
  • PSYCHOLOGIE CLINIQUE COMPORTEMENTALE ET COGNITIVE

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    • 2 580 mots
    À ces modalités d’apprentissage, Albert Bandura ajoute l’apprentissage social par imitation. Après avoir repris les expériences montrant qu’un enfant peut arriver à ne plus avoir peur d’un animal s’il imite des enfants jouant sans peur avec cet animal, Bandura propose un modèle où le comportement...
  • ROBOTIQUE ET PSYCHOLOGIE

    • Écrit par
    • 2 154 mots
    • 2 médias
    ...réussites, et enfin capacité à exploiter les interactions sociales pour développer de nouvelles compétences. On a ainsi pu montrer grâce à des robots qu’imiter n’était pas qu’un moyen d’apprentissage mais était aussi un bon moyen d’enseigner et de communiquer. Un très grand nombre de questions se posent...