UREY HAROLD CLAYTON (1893-1981)

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Chimiste américain né à Walkerton (Indiana) et mort à La Jolla (Californie). Harold Clayton Urey commence sa carrière à Copenhague (1923-1924), où il prend part aux recherches de Niels Bohr sur la théorie de la structure de l'atome. Professeur associé à la Johns Hopkins University (Baltimore, 1924-1929), à Columbia University (1929-1945), puis à l'Institut d'études nucléaires de l'université de Chicago (1945-1958), il devient professeur titulaire à l'université de Californie (La Jolla) et, en 1958, fait partie de la branche des sciences de l'espace de l'Académie nationale des sciences des États-Unis.

Ses travaux sur le deutérium (isotope de l'hydrogène, de masse atomique 2 et de symbole D) débutent en 1920 avec la distillation fractionnée d'un échantillon d'hydrogène liquide dont l'enrichissement en deutérium a été démontré par l'étude de son spectre d'émission ; en 1931, il annonce la découverte de l'eau lourde (eau contenant des molécules D2O et HDO). Poursuivant ses études sur l'hydrogène et le deutérium, il détermine leurs propriétés chimiques et élabore des procédés de séparation des isotopes radioactifs du carbone, de l'oxygène, de l'azote et du soufre. Ces travaux lui ont valu le prix Nobel de chimie en 1934. Pendant la Seconde Guerre mondiale, il dirige à Columbia un programme de recherches devenu une partie importante du Manhattan Project. Le Groupe de Harold C. Urey fournit les données fondamentales sur la séparation de l'isotope fissible de l'uranium 235U d'avec la forme la plus abondante 238U, et étudie les méthodes de concentration de l'hydrogène lourd (deutérium) et de séparation des isotopes du bore.

Ses travaux d'après guerre sur l'isotope lourd de l'oxygène 18O le conduisent à élaborer des méthodes permettant de déterminer la température qui était celle des océa [...]


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Georges KAYAS, « UREY HAROLD CLAYTON - (1893-1981) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 08 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/harold-clayton-urey/