FIGURATION, paléolithique et néolithique

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Félins et rhinocéros, Caverne du Pont d’Arc

Félins et rhinocéros, Caverne du Pont d’Arc
Crédits : Patrick Aventurier/ Getty Images

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Aurochs et chevaux, Lascaux

Aurochs et chevaux, Lascaux
Crédits : Fine Art Images/ Heritage Images/ Getty Images

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« Vénus » de Hohle Fels (Allemagne)

« Vénus » de Hohle Fels (Allemagne)
Crédits : H. Jensen/ Universitat Tubingen/ Rex Features/ SIPA

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Galet sculpté de Lepenski Vir (Serbie)

Galet sculpté de Lepenski Vir (Serbie)
Crédits : Erich Lessing/ AKG-images

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La représentation – ou ce que nous appelons aussi l’« art figuratif » – n’est apparue dans l’histoire de l’humanité qu’avec Homo sapiens, l’homme « anatomiquement moderne », c’est-à-dire nous-mêmes. Mais la manifestation d’un sens esthétique peut être datée de beaucoup plus loin dans le temps. Chez les animaux, l’identification d’un tel sens pourrait relever, de notre part, d’un certain anthropomorphisme, lorsque nous admirons, par exemple, les formes régulières d’une toile d’araignée, d’un nid d’oiseau, sinon les alvéoles d’une ruche. On cite cependant le cas du bowerbird ou « merle bleu d’Australie », un passereau dont le mâle, pour attirer les femelles, compose une sorte de jardin à l’aide de déchets divers et colorés récupérés un peu partout : fragments de jouets, capsules, plumes, fleurs, etc. Cette forme concrète et matérielle de parade nuptiale relève-t-elle d’un sentiment esthétique ? Ou ne suggère-t-elle pas, à l’inverse, qu’un tel sentiment se serait développé chez les humains en raison de son efficacité sociale, opérant comme chez le bowerbird – mais à une bien plus large échelle – une forme de sélection naturelle ?

Le plus ancien objet qui puisse relever d’un tel processus date de trois millions d’années. On a retrouvé dans la grotte de Makapansgat (Afrique du Sud), abri d’australopithèques, un galet rougeâtre de la taille d’un poing qui provenait d’un lieu situé à une trentaine de kilomètres de là et avait donc été nécessairement apporté sur les lieux. Or ce galet naturel comportait plusieurs perforations tout aussi naturelles, qui lui donnaient l’allure saisissante d’une tête humaine. Il est difficile de n’y voir qu’un simple hasard. Beaucoup plus tard, il y a environ 50 000 ans, des hommes de Neandertal, dont les capacités psychomotrices furent très proches des nôtres, avaient cette fois collecté dans la nature et déposé dans une grotte d’Arcy-sur-Cure (Yonne) deux fossiles (un polypier et un gastéropode) et deux morceaux [...]


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Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université Paris-I-Panthéon-Sorbonne et à l'Institut universitaire de France

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Pour citer l’article

Jean-Paul DEMOULE, « FIGURATION, paléolithique et néolithique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/figuration-paleolithique-et-neolithique/