EUROPEHistoire de l'idée européenne

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L'Europe « géographique » de l'Antiquité

L'Europe est une héroïne mythologique, l'une des trois mille Océanides ou une Phénicienne enlevée par Zeus qui avait pris pour la séduire la forme d'un taureau. Pourquoi son nom a-t-il été donné à un territoire ? Hérodote, au ve siècle avant J.-C., se posait déjà la question : « Le plus curieux, c'est que la Tyrienne Europe était de naissance asiatique et n'est jamais venue sur cette terre que les Grecs appellent maintenant Europe. » Et, conclut-il avec philosophie, « nous utiliserons les noms établis par la coutume » (Histoires, VII, 185).

Le mystère n'a pas été percé. Dès la fin du viie siècle, un contemporain d'Hésiode, dans le poème À Apollon pythien, évoque « ceux qui vivent dans le riche Péloponnèse et ceux de l'Europe et tous ceux des îles baignées par les vagues ». On applique alors le mot « Europe » à une partie de la Grèce continentale. Puis il en arrive à désigner, dans la mesure des connaissances géographiques d'alors, l'ensemble de la péninsule rattachée à l'Asie, Hérodote en fixant la limite orientale au Tanaïs (le Don). Aujourd'hui, l'Europe s'étend jusqu'à l'Oural. Mais il s'agit là d'une définition arbitraire, les limites entre Europe et Asie n'étant pas tranchées par une frontière géographique incontestable.

Les Grecs

C'est, dit Hérodote, une « terre excessivement belle, qui porte toutes sortes d'arbres fruitiers » (VII, 5). Mais ni lui ni aucun des auteurs grecs n'attache à l'Europe une signification politique quelconque. Un Grec est fier d'être grec, se sent supérieur aux autres peuples, qu'il appelle uniformément « barbares ». Or les Grecs habitent l'ouest de l'Asie Mineure, les archipels de la mer Égée, l'actuelle Grèce continentale, le sud de l'Italie et de la Sicile. Ils ont d'importantes colonies au nord-est de l'Afrique, en Méditerranée occidentale, sur les côtes de la mer Noire. Divisés politiquement en cités qui se font la guerre, les Grecs sentent le monde hellénique qui les groupe tous comme une « communauté supérieure », et diverses institutions – tels les jeux Olympiques – attes[...]

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Pour citer l’article

Jean-Baptiste DUROSELLE, Alfred GROSSER, « EUROPE - Histoire de l'idée européenne », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 16 novembre 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/europe-histoire-de-l-idee-europeenne/