ESPACE (CONQUÊTE DE L')Des fusées aux lanceurs

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L'ère des lanceurs spatiaux

Aucune activité spatiale ne peut se dérouler sans disposer d'un moyen d'accès à l'espace. C'est donc la première des tâches auxquelles furent confrontés les pays qui, après la Seconde Guerre mondiale, commencèrent à afficher des ambitions dans ce domaine, à savoir les États-Unis et l'Union soviétique. Mais vaincre la pesanteur s'annonçait être un terrible défi, car envoyer quelques kilogrammes et, a fortiori, quelques centaines de kilogrammes dans l'espace exigeait de maîtriser de nombreuses technologies.

L'avènement de la fusée moderne

La première fusée moderne est en fait née au cours de la Seconde Guerre mondiale, avec le V2 (Vergeltungswaffe no 2 : « arme de représailles no 2 ») allemand, conçu à Peenemünde, sur les bords de la mer Baltique, sous l'autorité de Wernher von Braun, opérant au sein de l'armée de terre. Il s'agit alors de réaliser un missile capable d'emporter une tonne d'explosif sur une distance de l'ordre de 300 kilomètres. De 1937 à 1942, les grands concepts de propulsion, de guidage, de pilotage, d'aérodynamique et de conception générale des fusées encore aujourd'hui utilisés verront le jour et seront retenus pour le V2, qui réussira son premier vol le 3 octobre 1942. À partir de 1944, plusieurs milliers de ces missiles seront tirés sur Paris, Londres, les villes du nord de la France et le port d'Anvers, faisant d'importants dégâts et des milliers de morts. Le V2 se présente alors sous la forme d'un engin de 12 tonnes disposant d'un seul étage et d'un moteur de 26 tonnes de poussée fonctionnant à l'oxygène liquide et à l'alcool.

Von Braun

Von Braun

Photographie

Le spécialiste américain des fusées né en Allemagne Wernher von Braun (1912-1977) examine la caméra qui sera utilisée sur le véhicule d'exploration lunaire lors de la mission Apollo-15, en 1971. 

Crédits : Hulton Getty

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V2 : le moteur

V2 : le moteur

Photographie

Un des derniers exemplaires encore existants du moteur-fusée du missile balistique allemand V2, conservé dans l'établissement de Vernon de la S.N.E.C.M.A. Ce moteur fonctionnait à l'oxygène liquide et à l'éthanol. On distingue, de droite à gauche, le fond du réservoir d'oxygène liquide,... 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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La constitution des arsenaux stratégiques de la guerre froide

En 1945, les puissances victorieuses de l'Allemagne héritent du savoir-faire nazi. Alors que la guerre froide s'instaure, la priorité est accordée à la réalisation de missiles balistiques porteurs de l'arme nucléaire. Il s'agit d'abord de missiles capables de franchir quelques centaines de kilomètres, [...]


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Von Braun

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Crédits : Hulton Getty

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V2 : le moteur

V2 : le moteur
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Panorama du cratère lunaire Tycho par Surveyor-7

Panorama du cratère lunaire Tycho par Surveyor-7
Crédits : NASA

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Wernher von Braun et les moteurs F1 de Saturn V

Wernher von Braun et les moteurs F1 de Saturn V
Crédits : NASA Marshall Space Flight Center

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Écrit par :

  • : consultant, Alabama Space and Rocket Center, Huntsville, États-Unis
  • : membre de l'Académie de l'air et de l'espace et de l'International Academy of Astronautics, ancien président de l'Institut français d'histoire de l'espace

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Pour citer l’article

Frederick I. ORDWAY III, Jacques VILLAIN, « ESPACE (CONQUÊTE DE L') - Des fusées aux lanceurs », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 août 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/espace-conquete-de-l-des-fusees-aux-lanceurs/