ESPACE (CONQUÊTE DE L')Des fusées aux lanceurs

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La découverte que le principe de la réaction – principe qui préside au mouvement des fusées – constituait la clé des voyages dans l'espace demeure un événement majeur dans l'histoire de la pensée. Un problème immémorial était résolu. Son corollaire, le développement des lanceurs modernes, allait ouvrir l'Univers à l'instinct d'exploration de l'homme.

Cependant, une percée intellectuelle, aussi brillante soit-elle, n'implique pas une transition facile de la théorie à la pratique. Bien qu'elle ait été employée sporadiquement pendant près d'un millénaire, la fusée n'était restée, jusqu'à l'aube du xxe siècle, qu'un engin de guerre peu usité ou un objet de divertissement. Des efforts prodigieux, stimulés par les deux conflits mondiaux, seront nécessaires pour que l'astronautique passe du rêve à la réalité.

La fusée, de l'Orient à l'Occident

La fusée, clé des voyages dans l'espace

Il semble étrange que les auteurs d'utopies ou d'anticipations n'aient pratiquement jamais recouru à la fusée lorsqu'ils voulurent transporter leurs héros dans les royaumes mystérieux situés au-delà de la Terre ; et ceux, peu nombreux, qui firent appel à elle ne justifièrent pas scientifiquement leur choix. Pourquoi une telle mise à l'écart ou, à tout le moins, pourquoi une telle méconnaissance de ce mode de propulsion ? La réponse à cette question réside en grande partie dans le fait que le principe de la réaction n'avait jamais été associé à l'idée de la navigation spatiale. Le pas aurait pourtant pu être franchi dès la fin du xviie siècle : publiés en 1687, les Philosophiae naturalis principia mathematica de Newton fournissaient en effet les concepts indispensables (cf. propulsion spatiale). Il n'en fut rien et, jusqu'aux dernières années du xixe siècle, les écrivains – de Cyrano de Bergerac ou Restif de La Bretonne à Jules Verne – mirent en œuvre des attelages d'oiseaux, des fioles remplies de rosée, des esprits, des démons, des chars catapultés, des ailes, des matériaux an [...]


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Von Braun

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V2 : le moteur

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Panorama du cratère lunaire Tycho par Surveyor-7

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Wernher von Braun et les moteurs F1 de Saturn V

Wernher von Braun et les moteurs F1 de Saturn V
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Écrit par :

  • : consultant, Alabama Space and Rocket Center, Huntsville, États-Unis
  • : membre de l'Académie de l'air et de l'espace et de l'International Academy of Astronautics, ancien président de l'Institut français d'histoire de l'espace

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Pour citer l’article

Frederick I. ORDWAY III, Jacques VILLAIN, « ESPACE (CONQUÊTE DE L') - Des fusées aux lanceurs », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 mai 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/espace-conquete-de-l-des-fusees-aux-lanceurs/