CUIR

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Historique

L'usage du cuir remonte aux origines de l'humanité ; il n'a pu toutefois être attesté qu'indirectement, grâce à la découverte d'outils ayant certainement servi au travail des peaux et de restes osseux d'animaux portant des traces de dépeçage. Pour rendre les peaux imputrescibles, on les soumettait à l'action de la fumée. Un rapprochement de cause à effet a probablement permis à l'homme, à une époque fort reculée, de découvrir le tannage végétal à l'aide d'écorces, de bois ou de feuilles.

La peau fut d'abord tannée avec le poil ou la laine, et ce pour des besoins vestimentaires. L'utilisation du cuir pour faire de la chaussure est certainement beaucoup plus récente.

L'apparition d'agglomérations urbaines détermina une localisation des artisans tanneurs à proximité des centres qui pouvaient servir de marchés d'écoulement et de lieu d'approvisionnement. Les établissements s'installèrent au bord des rivières, en raison des grandes quantités d'eau nécessaires à la préparation des peaux pour le tannage.

Égyptiens, Assyriens, Babyloniens, Hébreux, Grecs et Romains avaient déjà acquis un certain degré de perfectionnement dans la fabrication du cuir, les objets en cuir trouvés dans des tombeaux de l'époque l'attestent.

Ce n'est que beaucoup plus tard, environ au viiie siècle après J.-C., que les Sarrasins, au moment de la conquête de l'Espagne, apportèrent en Europe une nouvelle méthode : le tannage à l'alun.

Les tanneurs étaient, comme les autres métiers, réunis en corporations assujetties à des prescriptions sévères. Ils ne pouvaient exercer leur métier que dans des quartiers bien délimités. Dans la plupart des villes du monde, il existe encore des rues portant les noms de : rue des Tanneurs, rue des Parcheminiers ou rue des Mégissiers.

En 1791, la Révolution supprima les privilèges corporatifs, mais ce n'est que vers le milieu du xixe siècle, avec l'avènement du machinisme, que l'armature artisanale sera ébranlée. À partir de cette époque, ce n'est plus la concurrence de qualité qui entre seule en jeu, mais surtout celle des prix. Progressivement, on assiste à la disparition des petites affaires artisanales et à l'apparition de la moyenne et grande entreprise employant jusqu'à mille ouvriers.

Sur le plan technique, l'homme qui le premier donna une impulsion à l'analyse scientifique des méthodes industrielles en général, et à la tannerie en particulier, fut Colbert. Les divers métiers furent répartis entre différents représentants de la science. La tannerie échut à Des Billettes qui fit paraître, en 1708, un écrit intitulé La Tannerie et la préparation des cuirs. Après lui, le célèbre astronome de Lalande composa un ouvrage intitulé L'Art du tanneur (1764).

Au début du xxe siècle, la tannerie prit véritablement rang d'industrie.

Le premier bouleversement fut provoqué par l'apparition des extraits tannants, qui permirent de raccourcir considérablement la durée du tannage. Puis ce fut le tannage au chrome, dont les premières études furent faites par Cavalin en 1853, suivies par les brevets de Knapp en 1858, 1862, 1877. Les méthodes actuelles en usage reposent sur ceux de A. Schultz (tannage à deux bains) et de M. Denis (tannage à un bain), datant respectivement de 1884 et 1892.

Il convient de citer aussi le tannage aux sels de fer qui vit le jour vers 1870, mais ne fut pratiquement jamais appliqué, sauf pendant la Seconde Guerre mondiale en raison de la pénurie du chrome, et le tannage aux sels de zirconium dont les premiers brevets furent déposés en 1933.

L'apparition des substituts artificiels des matières tannantes naturelles, les tanins synthétiques, ouvrirent la voie à une nouvelle chimie du cuir. Les premiers furent réalisés par Schiff en 1871, mais ils ne furent étudiés scientifiquement qu'à partir de 1910. Ils font encore l'objet de brevets nombreux ; ce sont des produits macromoléculaires résultant de la polycondensation sur eux-mêmes d'acides phénolsulfoniques ou de la polycondensation d'acides phénolsulfoniques et du formaldéhyde.

Parallèlement aux perfectionnements dus à la chimie, on doit signaler le progrès considérable apporté aux méthodes de tannage par la mécanisation de cette industrie.

Le matériel utilisé pour les opérations de tannerie est de plus en plus automatisé. La fabrication du cuir sera informatisée, et le tanneur en sabots et tablier de cuir ne sera plus qu'une image du passé.

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Collagène

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Écrit par :

  • : docteur ès sciences, ingénieur chimiste de l'École supérieure de chimie de Lyon, directeur honoraire de l'École supérieure du cuir, des peintures, encres et adhésifs

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Pour citer l’article

Laurent VILLA, « CUIR », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 02 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/cuir/