CORONAVIRUS

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Les coronavirus (abrégés en CoV) constituent un groupe de virus dont le nom (issu du latin corona signifiant « couronne ») provient de leur aspect caractéristique observé au microscope électronique : ce sont de petites sphères d’environ 130 nanomètres de diamètre, hérissées de spicules en forme de massue qui leur donnent l’apparence d’une couronne. Décrits pour la première fois au début des années 1950 par des vétérinaires américains étudiant un agent provoquant des bronchites chez des oiseaux d’élevage, les coronavirus sont responsables de nombreuses pathologies respiratoires et diarrhéiques chez certains animaux domestiques. On les trouve également en nombre croissant du fait de l’examen systématique des virus présents dans des populations d’animaux sauvages.

Chez l’homme, les coronavirus sont associés depuis les années 1960 à diverses infections respiratoires, généralement bénignes excepté chez des sujets souffrant déjà d’autres maladies, respiratoires ou d’origine immunitaire. Depuis le début des années 2000, trois pathologies impliquant des coronavirus émergents (non connus auparavant) et provoquant une forte mortalité ont été identifiées. Ce sont le syndrome respiratoire aigu sévère ou SRAS en 2003, le « syndrome respiratoire du Moyen-Orient » ou MERS (pour Middle East respiratory syndrome) en 2012 et la Covid-19 – « Co » pour corona, « vi » pour virus, « d » pour disease (« maladie » en anglais), le nombre 19 indiquant l’année de l’apparition de cette maladie (2019). L’apparition de telles pathologies a mis en lumière l’importance que cette famille de virus a prise en termes de santé publique et la difficulté dans laquelle les États se trouvent pour apporter des réponses efficientes à de tels risques épidémiques – pandémique pour la Covid-19, qui s’est répandue dans de nombreux pays.

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Écrit par :

  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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Pour citer l’article

Gabriel GACHELIN, « CORONAVIRUS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 juillet 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/coronavirus/