CORONAVIRUS

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Biologie moléculaire des coronavirus

Le matériel génétique des coronavirus est constitué d’un ARN (acide ribonucléique) de polarité positive (donc traduisible en protéines immédiatement, comme un ARN messager), d’assez grande taille, autour de 30 kilobases. Cet ARN est attaché à des protéines et l’ensemble forme une nucléocapside. Le virus est enveloppé par une membrane issue d’une membrane intracellulaire.

La comparaison des séquences nucléotidiques de multiples coronavirus isolés de manière indépendante chez divers sujets de diverses espèces montre que l’organisation de leurs gènes est fortement conservée, ainsi que les particularités de la traduction de leur ARN en protéines. L’alignement des séquences permet d’établir les relations phylogénétiques entre les souches, et ainsi de remonter à des origines très probables, comme des virus de chauves-souris, et à des épisodes de franchissement de barrière d’espèce.

Le cycle de réplication d’un coronavirus est important à connaître, car les particularités qu’il présente permettent d’envisager des cibles thérapeutiques spécifiques. Il débute par la pénétration de l’ARN dans la cellule. Le virus se fixe à un récepteur membranaire qui, selon le cas, est une métalloprotéase, de l’acide neuraminique (cofacteur assez répandu en virologie, cible des neuraminidases) ou l’enzyme de conversion de l’angiotensine II dans le cas des virus SARS-CoV-1 et 2. L’ARN est alors internalisé par un processus encore mal connu et immédiatement traduit en protéines virales. La première d’entre elles, la réplicase, multiplie l’ARN génomique du virus. Les autres protéines codées par l’ARN viral sont synthétisées et s’accumulent dans le cytoplasme de la cellule hôte. La nucléocapside (ARN génomique associé à certaines protéines) s’assemble dans le cytoplasme puis traverse la membrane du réticulum endoplasmique, y acquiert une membrane empruntée à ce dernier et diverses protéines, dont les spicules caractéristiques de la couronne, [...]


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Virus SARS-CoV-2, responsable de la pandémie de Covid-19

Virus SARS-CoV-2, responsable de la pandémie de Covid-19
Crédits : NIAID-RML

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Pangolin chinois (Manis pendactyla)

Pangolin chinois (Manis pendactyla)
Crédits : Song Qiao/ Visual China Group/ Getty Images

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Écrit par :

  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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Pour citer l’article

Gabriel GACHELIN, « CORONAVIRUS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 août 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/coronavirus/