COMÉDIE

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La crise du XVIIIe siècle

Ainsi, au début du xviiie siècle, le prestige du théâtre est à son apogée dans toute l'Europe occidentale et particulièrement en France. L'art dramatique fait désormais partie de la culture officielle et de la vie de société, laquelle commence à constituer un monde clos sur lui-même et qui se mire dans son passé. Si les Comédiens-Italiens, chassés de France par Louis XIV, ont laissé la place à un théâtre de foire plein de vie, la comédie improvisée, la farce et toutes les formes dramatiques populaires sont condamnées à terme par l'évolution de la civilisation ; lorsqu'ils reviendront à Paris, les Italiens seront rapidement obligés de se conformer au goût du jour et ils ne retrouveront leur lustre qu'en jouant du théâtre d'auteur, comme celui de Marivaux. Quant au répertoire de la foire, il se mue en opéra-comique, avant de connaître son dernier avatar après la Révolution sous les dehors du vaudeville. Face à cette dégénérescence du théâtre comique non littéraire, on voit se conjuguer les intellectuels, les auteurs et le public cultivé pour imposer le respect des normes de la dramaturgie classique. La Comédie-Française devient, malgré son jeune âge, une véritable institution qui s'érige en gardienne de la tradition avec un sens très vif de sa dignité.

Même évolution partout en Europe. Contestée en Italie au nom de l'art, la commedia dell'arte vit ses derniers beaux jours : Goldoni veut, conformément à la leçon de Molière, donner à la comédie de son pays un statut littéraire, et il y réussit admirablement, comme la postérité s'en apercevra ; son rival Gozzi mène un combat d'arrière-garde, sans s'en aviser, en plaidant pour l'improvisation et en se proposant de réintroduire le merveilleux sur la scène avec son théâtre « fiabesque ». En Angleterre, après Congreve, Farquhar et John Gay, c'est le bel esprit ou le conformisme moralisant qui règnent ; la comédie donnera u [...]


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Écrit par :

  • : agrégé des lettres classiques et docteur ès lettres, ancien élève de l'École normale supérieure, professeur à l'université de Paris-X-Nanterre

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Pour citer l’article

Robert ABIRACHED, « COMÉDIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/comedie/