BIOLOGIE, en bref

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La prise de conscience de la réalité biologique, c'est-à-dire de ce qui caractérise le vivant par rapport à l'inanimé, remonte sans doute aux premières tentatives des Anciens pour définir et expliquer cette différence. On pense ici à la philosophie naturaliste d'Aristote, aux idées d'Hippocrate, puis de Galien. Leur conception de la vie s'inscrit le plus souvent dans une dimension métaphysique ou religieuse, impliquant l'intervention de forces extérieures. Cette pensée est souvent d'inspiration cosmogonique, ce qui n'empêche pas de voir s'élaborer les premières théories sur la santé et la maladie, qui seront reprises et précisées par la médecine arabo-islamique du xiie siècle. Cela n’empêche pas davantage les premiers inventaires descriptifs des êtres vivants comme l’Histoire naturelle de Pline l’Ancien.

C'est sans doute à partir des travaux des premiers naturalistes (Andrea Cesalpino, Pierre Belon parmi bien d’autres) et des premiers physiologistes du xvie siècle (Jean Fernel) que le vivant commence à être étudié pour lui-même, si l'on peut dire, et que sa connaissance va s'organiser, à la fin du xviie et au cours du xviiie siècle, en une véritable science. Celle-ci répond à l'intention de décrire et de recenser, en la classant, la diversité biologique (Linné, Adanson, Buffon). Après quoi, le xixe siècle verra se développer les grandes théories relatives à l'origine de cette même diversité avec l'œuvre des évolutionnistes (Geoffroy Saint-Hilaire, Lamarck, Darwin).

Le mot « biologie » sera d'ailleurs utilisé pour la première fois en 1802 par le naturaliste allemand Gottfried Reinhold Treviranus pour caractériser l'étude des « différents phénomènes et formes de la vie, les conditions et les lois qui régissent son existence et les causes qui déterminent son activité ». À la même époque, Lamarck, indépendamment, introduit le mot en français et l'utilise dans son traité de Philosophie zoologique (1809).

En tant que discipline autonome, la biologie aura désormais pour tâche de comprendre [...]


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Écrit par :

  • : professeur honoraire au Collège de France, membre de l'Institut

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Pour citer l’article

François GROS, « BIOLOGIE, en bref », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 août 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/biologie-vue-d-ensemble/