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SMITH ADAM (1723-1790)

Adam Smith, « le père de l'économie politique » : qualification bien connue et qui, sous une forme concise, a le mérite de bien exprimer ce que cette discipline lui a dû à ses véritables débuts, c'est-à-dire dans le dernier tiers du xviiie siècle, mais qualification insuffisamment précise, car il ne paraît pas exagéré d'avancer que ses idées et ses propositions ont bouleversé le monde. En effet, dans un livre célèbre, La Richesse des nations, paru en 1776 et toujours étudié depuis, il a, en synthétisant le savoir de son temps, exposé les causes de cette richesse ainsi que les mesures les plus propres à favoriser son accroissement, ou encore, en termes actuels, une théorie détaillée de la croissance d'une économie nationale, ouvrant ainsi la voie à une lignée d'économistes et provoquant l'établissement de nouvelles conditions de l'activité économique qui n'ont subi de modifications qu'à une époque relativement récente.

1.  L'homme et l'œuvre

Smith n'a toute sa vie été qu'un universitaire. Né à Kirkaldy (Écosse), il entra à quatorze ans au collège de Glasgow, à dix-sept ans à Oxford où, pendant six années, il étudia la philosophie et la littérature. Il fut nommé professeur de littérature à Glasgow à vingt-huit ans et occupa à partir de 1753 la chaire de philosophie morale, professant entre autres l'économie politique et publiant la Théorie des sentiments moraux. En 1763, tuteur du jeune duc de Buccleugh, il passa trois ans en Europe, principalement en France, où il rencontra les physiocrates. Revenu en Écosse en 1767, il se consacra à la rédaction de La Richesse des nations, ainsi qu'à ses devoirs officiels et aux rééditions de son œuvre. Il mourut à Édimbourg.

L'ouvrage de Smith est d'abord l'exposé du mécanisme de la croissance d'une nation. En premier lieu, il présente un certain nombre de notions. Ainsi distingue-t-il trois facteurs de production : le travail, rémunéré par le salaire, dont la division est synonyme de spécialisation et de productivité accrue ; le capital, qui four […]

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Pour citer cet article

Jacques WOLFF, « SMITH ADAM - (1723-1790)  », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le  . URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/adam-smith/

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MANDEVILLE BERNARD DE (1670-1733)

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MERCANTILISME

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MICROÉCONOMIE - Théorie de l'équilibre général

Écrit par :  Antoine d' AUTUME

…  la coordination des activités économiques. Se trouve ainsi formalisée l'idée avancée en 1776 par *Adam Smith dans La Richesse des nations, selon laquelle c'est la « main invisible » des marchés qui rend compatibles les décisions d'innombrables agents économiques, sans que personne ait à se soucier du fonctionnement d'ensemble du système… Lire la suite
MICROÉCONOMIE - Économie du bien-être

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NOUVELLE ÉCOLE CLASSIQUE (N.E.C.), économie

Écrit par :  François LANGOT

…  d'un pays. Elle est fondée sur une vision optimiste du capitalisme de marché, celle que défendait* Adam Smith dans ses Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations (1776), lorsqu'il montrait que la poursuite des intérêts individuels n'est nullement contradictoire avec l'intérêt collectif. Elle s'oppose notamment aux… Lire la suite
NOUVELLE ÉCONOMIE POLITIQUE, analyse économique du vote

Écrit par :  Jean-François LASLIER

*Une définition classique de l'économie politique est celle qu'en a donné l'un de ses pères, Adam Smith, dans La Richesse des nations (1776) : « L'économie politique, considérée comme une branche de la science d'un homme d'État ou d'un législateur, se donne deux objectifs : premièrement, de… Lire la suite
PRODUCTION, économie

Écrit par :  Marc PÉNIN

Dans le chapitre "La genèse de la notion de production"  : …  circule dans l'économie sous forme de revenus dont la dépense fournit un débouché à la production. *Adam Smith (1723-1790) traduit cette conception dans une terminologie qui deviendra classique (capital fixe, capital circulant, salaires, rentes, profits...). Il met l'accent sur la croissance de la production et le rôle de l'accumulation de capital… Lire la suite
REVENU NATIONAL

Écrit par :  Véronique PARELFrancisco VERGARA

Dans le chapitre "Le revenu national chez les classiques anglais"  : …  En Angleterre, *Adam Smith (1723-1790) se démarque de la vision selon laquelle seule l'agriculture est productive, puisqu'il considère que le travail des ouvriers et des artisans est également productif de revenu. En revanche, il estime que « le travail de quelques-uns des ordres les plus respectables de la société est, comme celui des domestiques,… Lire la suite
RICHESSE DÉFINITIONS ET MESURES DE LA

Écrit par :  Jean GADREY

Dans le chapitre "La richesse chez les classiques"  : …  Pour* Adam Smith, père de l'économie politique classique et référence de ses successeurs pendant un siècle, la richesse réside avant tout dans la production industrielle, lieu privilégié d'application de la spécialisation et de la division du travail, sources d'opulence matérielle croissante. Dominique Méda, auteure de Qu'est-ce que la richesseLire la suite
ROYAUME-UNI - Histoire

Écrit par :  Bertrand LEMONNIERRoland MARX Universalis

Dans le chapitre "Les « révolutions » économiques"  : …  1820, 1825, en 1830. Le monde nouveau est exalté par les idéologues, le premier en date étant *Adam Smith, auteur dès 1776 des Recherches sur la richesse des nations. Une école libérale développe ses intuitions et ses principes, mais succombe aussi, avec David Ricardo vers 1817, au pessimisme social. Pour les pauvres, auxquels leurs… Lire la suite
SERVICES ÉCONOMIE DE

Écrit par :  Jean-Charles ASSELAIN

Dans le chapitre "De la tertiarisation à l'économie de services : des vues conflictuelles"  : …  tertiaire, tel le commerce, tenaient une place importante dans les économies pré-industrielles. *Cependant, les réflexions d'Adam Smith dans La Richesse des nations (1776), au seuil de la révolution industrielle, marquent une césure. Smith oppose nettement le travail productif – tel celui de l'ouvrier des manufactures –,qui produit de… Lire la suite
TRANSPORTS - Transports et économie

Écrit par :  Rémy PRUD'HOMME

Dans le chapitre "Un rôle clé dans le développement économique"  : …  ou locale a fait l'objet de nombreuses réflexions et analyses empiriques. L'analyse que présentait *Adam Smith, à la fin du xviiie siècle, pour répondre à cette question n'a rien perdu de sa pertinence. Elle repose sur la relation : Infrastructures → Transport → Échange → Développement Une amélioration de l'infrastructure de… Lire la suite
TRAVAIL DIVISION DU

Écrit par :  B. BREVAN

… un savant doit se spécialiser et restreindre ses recherches le plus souvent à un unique problème. *Adam Smith, le fondateur de la science économique, écrit en 1776 dans ses Recherches sur la nature et les causes de la richesse des nations : « Dans chaque art, la division du travail, aussi loin qu'elle peut y être portée, donne lieu à un… Lire la suite
TRAVAIL - La fin du travail ?

Écrit par :  Dominique MEDA

Dans le chapitre "L'invention du travail"  : …  diversifiées, vont devenir suffisamment homogènes pour pouvoir être rassemblées sous un seul terme. *À bien lire Adam Smith et ses contemporains ou disciples, le travail est une unité de mesure, un cadre d'homogénéisation des efforts, un instrument permettant de rendre différentes marchandises et différentes actions comparables. Le temps est son… Lire la suite
UTILITÉ PRINCIPE D'

Écrit par :  Francisco VERGARA

Dans le chapitre "Le droit naturel, principale doctrine rivale"  : …  de l'humanité en matière de bonheur général. Les mêmes clivages se retrouvent chez les économistes.* Adam Smith (1723-1790), par exemple, adhérait clairement au principe d'utilité : « Toutes les institutions de la société tirent leur valeur [...] uniquement du degré avec lequel elles tendent à promouvoir le bonheur de ceux qui vivent sous leur… Lire la suite
VALEUR, économie

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Dans le chapitre "La valeur-travail"  : …  c'est-à-dire parce qu'ils sont produits avec la même quantité de travail. Plus précisément, chez* Smith, la valeur se mesure par le travail « commandé » – travail que la possession d'un bien permet d'acheter –, chez Ricardo par le travail « incorporé » dans le processus de production, ou encore par le temps de travail socialement nécessaire à sa… Lire la suite

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