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L'art des Vikings

L'art des Vikings prolonge d'abord directement celui de la période des grandes migrations ; il lui doit son thème décoratif favori : les figurations animalières réduites à un graphisme raffiné. Mais les nombreux contacts noués avec l'extérieur ont ajouté à cette donnée de base une quantité appréciable d'emprunts : feuillages (acanthes) du monde carolingien, monstres (lions) de l'Angleterre du Nord, plus tard thèmes chrétiens, presque toujours discrets, et apports orientaux. Tous ces emprunts ont été rapidement assimilés.

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Comme tout l'art du haut Moyen Âge, il s'agit d'un art presque toujours anonyme, où les prouesses de l'artisan se distinguent mal des recherches de l'artiste, où la valeur intrinsèque du support a souvent autant d'importance que la qualité du décor. Chaque œuvre diffère en général assez peu de ses devancières comme de ses héritières : les réalisations ouvertement novatrices, comme la « grande pierre de Jelling », sont fort rares.

Origine et épanouissement du décor

Les origines directes de l'art des Vikings sont à rechercher dans les œuvres de la « période de Vendel » (site de la Suède centrale, viieviiie s.) : des animaux étirés en S et en entrelacs s'étalent sur les bijoux, mais on trouve aussi, sur des casques, des scènes figurées, sobres et expressives, de nature surtout mythologique, qui disparaîtront ensuite. À bout d'imagination, les artistes empruntent souvent à la fin de la période des thèmes (entrelacs, acanthes) à l'art carolingien. Mais, au viiie siècle, dans l'île baltique de Gotland un nouveau décor apparaît, gravé en très faible relief, sur de hautes stèles de calcaires ou de grès ; d'abord des rosaces et des spirales, puis des scènes animées d'une vie intense, sans doute inspirées d'une symbolique funéraire : épisodes domestiques, combats, et surtout de grands navires cinglant à pleines voiles vers l'autre monde. Ce sont les meilleures images indigènes que l'on possède des Vikings eux-mêmes.

Art viking : pièce de harnais en bronze

Photographie : Art viking : pièce de harnais en bronze

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Cette pièce de harnais en bronze retrouvée dans une sépulture à Broa, sur l'île de Gotland, est l'une des premières manifestations de l'art viking. On y voit la « bête agrippeuse », un thème récurrent de l'iconographie nordique. 850-900. Musée historique de Stockholm. 

Crédits : W. Forman/ AKG

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Pierre historiée de Gotland

Photographie : Pierre historiée de Gotland

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De nombreuses stèles au contenu narratif et symbolique foisonnant, où se mêlent récits mythiques et commémoration d'expéditions, ont été érigées par les Scandinaves au VIIIe siècle sur l'île de Gotland. Pierre en grès, Bunge Museum, Farösund, Suède. 

Crédits : Jean-Marie Maillefer

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Pierre runique de Lund

Photographie : Pierre runique de Lund

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À partir du XIe siècle, le christianisme s'impose en Scandinavie. La croix chrétienne envahit l'imaginaire des Vikings, qui l'associent sur leurs stèles aux serpents et aux runes. Stèle en grès, Xe-XIe siècle. Lund, Södermanland, Suède. 

Crédits : Jean-Marie Maillefer

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Pierre runique de Hagby

Photographie : Pierre runique de Hagby

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Les Scandinaves gravaient des runes pour commémorer une expédition, glorifier un acte guerrier, honorer un défunt. Les runes s'inscrivent souvent dans le corps de longs serpents qui, tout en s'entrelaçant, emplissent l'espace de façon harmonieuse et élégante. Xe-XIe siècle. Hagby, Uppland,... 

Crédits : Jean-Marie Maillefer

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Pour le ixe siècle, le sommet de l'art scandinave est constitué par l'extraordinaire mobilier, presque entièrement en bois, de la tombe à navire d'

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800 à 900. Déclin des empires

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Occident médiéval

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La Scandinavie à l'époque viking

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Les embarcations vikings

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Pour citer l’article

Lucien MUSSET, « VIKINGS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 29 juillet 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/vikings/