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L'univers des poussières, des roches et des êtres vivants

Cette catégorie de l'Univers comprend des objets de dimension supérieure au millième de micromètre et inférieure à quelques dizaines de mètres ; elle englobe à la fois des structures inanimées (comme la poussière interstellaire et interplanétaire, les météorites et de nombreuses roches observées, par exemple, à la surface des planètes semblables à la nôtre, appelées planètes telluriques) et aussi les êtres vivants (depuis les virus et les bactéries en passant par les protistes, les végétaux, les champignons et les animaux, dont l'homme).

Les «Montagnes de la création»

Photographie : Les «Montagnes de la création»

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Les «Montagnes de la création» observées par le Spitzer Space Telescope. Ces amas de poussière et de gaz froids sont illuminés par des étoiles jeunes. Il sont situés à 7 000 années-lumière environ de la Terre et s'étendent sur une cinquantaine d'années-lumière. Les couleurs rouges... 

Crédits : Harvard-Smithsonian CfA/ ESA/ STScI/ JPL-Caltech/ NASA

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Les poussières interstellaires ont des dimensions submicrométriques. Elles sont principalement constituées de glace sale, de graphite et de silicates, et aussi de grosses molécules aromatiques polycycliques hydrogénées. Les météorites sont généralement de petits corps (mais certaines sont de dimensions plus grandes que la limite supérieure que nous avons fixée ici) et quelques-unes sont constituées quasiment d'alliages de fer-nickel alors que les autres sont constituées de silicates. Certaines des météorites de la deuxième classe, dites chondrites (les chondres sont des assemblages sphériques silicatés d'une taille de l'ordre du millimètre) carbonées, sont utilisées pour déterminer la composition chimique « standard » de l'Univers observable. Elles peuvent contenir de très petits cristaux de diamant.

Météorite

Photographie : Météorite

Photographie

Agpalilik. Cette météorite métallique de 20 tonnes environ fut découverte au Groenland en 1963 et est exposée au musée de Géologie de l'université de Copenhague. 

Crédits : Hulton Getty

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Il n'est pas possible ici de dresser un tableau minéralogique complet de toutes les roches terrestres (voire lunaires ou martiennes) que l'homme a observées et classées. On connaît la subdivision entre les roches magmatiques, dont la formation est liée au volcanisme, et les roches sédimentaires, qui sont liées à la présence des océans et, indirectement, à celle de l'oxygène dans l'atmosphère de la Terre. Il existe en fait une variété fabuleuse d'espèces minéralogiques.

La profusion d'espèces vivantes sur Terre est également surprenante. La surprise est d'aut [...]


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Constituants majeurs

Constituants majeurs
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Distance dans l'Univers

Distance dans l'Univers
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Nébuleuse dans le Grand Nuage de Magellan

Nébuleuse dans le Grand Nuage de Magellan
Crédits : STScI/ ESA/ NASA

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Edwin Powell Hubble

Edwin Powell Hubble
Crédits : The Observatories of the Carnegie Institution of Washington

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Écrit par :

  • : directeur de recherche émérite CNRS, Institut d'astrophysique de Paris
  • : astronome émérite à l'Observatoire de Paris

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Pour citer l’article

Jean AUDOUZE, James LEQUEUX, « UNIVERS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/univers/