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Les étoiles

Les étoiles constituent une fraction importante de la masse de l'Univers. Notre Galaxie en contient une centaine de milliards.

La description du Soleil est un bon moyen pour appréhender l'ensemble des étoiles. En effet, le Soleil est une étoile très ordinaire : plus de la moitié des étoiles observées dans le ciel lui ressemblent. Sa masse (2 × 1030 kilogrammes), son rayon (700 000 kilomètres), sa température de surface (5 700 K, ce qui lui confère une couleur jaune-orange) et sa luminosité (4 × 1026 watts) ont des valeurs tout à fait moyennes par rapport à celles que peuvent prendre l'ensemble des étoiles (tabl. 3). Le Soleil tire son énergie des réactions nucléaires qui se produisent en son centre et qui transforment une partie de son hydrogène en hélium.

Étoiles typiques : quelques caractéristiques

Tableau : Étoiles typiques : quelques caractéristiques

Tableau

Quelques caractéristiques d'étoiles typiques. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Il existe des étoiles beaucoup plus massives que le Soleil : certaines peuvent avoir des masses cent fois supérieures. Les étoiles les moins massives ont une masse de 0,08 masse solaire. Certains astres très peu lumineux, les naines brunes, ont une masse encore inférieure à celle-ci ; les réactions thermonucléaires ne peuvent pas s'y produire, si bien qu'elles se refroidissent progressivement.

Les étoiles évoluent comme des êtres vivants. Elles naissent à partir du milieu interstellaire, milieu extrêmement dilué et également très hétérogène, puisque l'on y trouve à la fois des régions ionisées, des molécules, de la poussière, des nuages relativement denses (103 particules par cm3) et froids (100 K), entourés d'un milieu très dilué (de 0,01 à 10 particules par centimètre cube) et chaud (température supérieure à 10 000 K). C'est évidemment à partir des nuages interstellaires denses, où le gaz est sous forme moléculaire, que les étoiles se forment par contraction de la matière interstellaire sous l'effet de sa propre gravité. Elles sont alors généralement entourées d'un disque en rotation où se formeront éventuellement les planètes. Les étoiles naissent le plus souvent en groupe, allant des étoiles doubles a [...]


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Nébuleuse dans le Grand Nuage de Magellan

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Edwin Powell Hubble

Edwin Powell Hubble
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Écrit par :

  • : directeur de recherche émérite CNRS, Institut d'astrophysique de Paris
  • : astronome émérite à l'Observatoire de Paris

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Pour citer l’article

Jean AUDOUZE, James LEQUEUX, « UNIVERS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/univers/