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La Galaxie

La plupart des étoiles qui forment notre Galaxie – la Voie lactée – sont distribuées dans un système très aplati, d'environ 30 000 parsecs de diamètre et quelques centaines de parsecs d'épaisseur. Le Soleil y occupe une position excentrique, à environ 8 000 parsecs du centre. Ce système est en rotation (un tour en 200 millions d'années au niveau du Soleil). Le disque galactique contient également de la matière interstellaire très diluée – du gaz et un peu de poussière – dont la masse est de l'ordre de un dixième de celle des étoiles.

Cette matière est très hétérogène. Nous avons vu que c'est au sein des parties les plus denses, les nuages moléculaires, que naissent les étoiles. Les étoiles les plus massives qui sont ainsi créées dispersent le gaz en l'ionisant (on observe alors une nébuleuse gazeuse comme la Nébuleuse d'Orion), ou en le soufflant par les vents qu'elles émettent tout au cours de leur vie, ou enfin lors de leur explosion finale sous forme de supernova. Vents stellaires et supernovae restituent de la matière au milieu interstellaire ; le refroidissement de celui-ci produit de nouveaux nuages au sein desquels se formeront d'autres étoiles. Ainsi s'établit une situation de quasi-équilibre, situation évolutive cependant puisque, au cours du temps, il y a de moins en moins de masse sous forme de gaz et de plus en plus sous forme d'étoiles : les étoiles de faible masse qui vivent très longtemps, ainsi que les naines blanches, les étoiles à neutrons et les trous noirs bloquent de plus en plus de matière qui ne participe plus à l'évolution ultérieure. Au cours de l'évolution, toute la matière est progressivement enrichie en éléments lourds grâce à la nucléosynthèse stellaire.

Un des traits caractéristiques de notre Galaxie, comme de nombreuses autres, est sa structure spirale, qui concerne surtout la matière interstellaire et les étoiles jeunes qui s'y forment. On sait aujourd'hui que les bras de spirale sont des ondes de densité, où la matière entre par la concavité, s'accumule temporairement et sort [...]


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Nébuleuse dans le Grand Nuage de Magellan

Nébuleuse dans le Grand Nuage de Magellan
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Edwin Powell Hubble

Edwin Powell Hubble
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Écrit par :

  • : directeur de recherche émérite CNRS, Institut d'astrophysique de Paris
  • : astronome émérite à l'Observatoire de Paris

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Pour citer l’article

Jean AUDOUZE, James LEQUEUX, « UNIVERS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/univers/