SATIRE

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Satire et classicisme

La récrimination et le malaise n'en demeurent pas moins les éléments constitutifs d'une création satirique. Une question se pose donc : pourquoi la satire n'est-elle nulle part plus vivace qu'en période d'euphorie littéraire ? On ne s'attendrait guère à voir se plaindre plus que tous autres les écrivains du « siècle de Louis XIV » ou de l'« Augustan age » anglais, qui semblent mieux défendus, plus honorés, plus sûrs de leurs assises intellectuelles que leurs confrères des temps passés ou futurs. C'est justement que la satire est un phénomène littéraire, et qu'elle fleurit lorsqu'il existe des hommes de lettres, au sens social, et des classiques, au sens qu'il convient de définir maintenant.

La satire n'est pas classique par ses règles : elle n'en a jamais eu d'expresses. La satire n'est pas classique par la beauté de son sujet : comme la comédie, elle doit, au contraire, se fixer pour but la représentation de circonstances, d'objets médiocres (c'est-à-dire moyens) et vils. Mais la satire est classique parce qu'elle prend conscience de cette médiocrité même, et qu'elle la situe à l'intérieur de la hiérarchie des styles : elle sait faire jouer les divers registres du discours à la fois pour embellir et pour persuader. Et la satire est également classique parce que le satirique prend conscience des modalités de sa propre intervention dans le tissu de l'œuvre qu'il élabore : il est alors l'orateur, celui qui, par la parole, s'identifie à un texte dont il sait pertinemment qu'il ne se confond pas avec lui-même. Il faut donc comprendre la place qu'occupe la satire dans l'histoire de notre culture en invoquant la rhétorique.

Lorsqu'un lecteur d'aujourd'hui se penche sur le monde tel que le lui offre la vision d'un satirique, il éprouve généralement un sentiment d'étrangeté. Cette stylisation, qui est toujours voyante, cette négligence, qui a si souvent quelque chose d'apprêté, cet enjouement, qui est fait pour étonner, signalent la présence du rhéteur. Mais c'est un rhé [...]

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  • : ancien élève de l'École normale supérieure, professeur à l'université de Paris-X-Nanterre Nanterre

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Pour citer l’article

Roger ZUBER, « SATIRE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 avril 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/satire/