PHOTOGRAPHIE (art)Le statut esthétique

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Le statut esthétique de la photographie apparaît d'une exceptionnelle ambiguïté. Elle n'a donné lieu à aucune grande théorie générale, mais elle est le fait autant d'esthéticiens que de praticiens professionnels. L'expression même de « belle photo », péjorative chez beaucoup d'entre eux, reste laudative chez les amateurs, qui – fait exceptionnel en matière d'art – adoptent chaque jour davantage cette activité.

« Un rayon de soleil fortuit ou une ombre à travers le chemin, un chêne desséché par le temps, une pierre couverte de mousse peuvent éveiller une série de pensées, de sensations et d'imaginations pittoresques » : cette phrase du pionnier William H. F. Talbot (1800-1877), qui découvrit l'image latente – comparée par Paul Valéry à l'émergence d'un vers parfait hors du « langage intérieur » –, pourrait être contresignée par tout amateur doué de quelque sensibilité. L'« art » n'est alors que le prétexte à des « associations d'idées » purement individuelles. Tandis que le cinéma, qui, aux yeux du profane, passa longtemps pour n'être que de la « photo en mouvement », possède déjà, et depuis longtemps, son statut d'art, pour lequel on inventa dès 1920 une « dixième muse », la photographie, après un siècle et demi d'existence, reste marquée des tares de sa naissance.

Premières discussions, premiers errements

On peut énumérer trois des tares qui ont marqué les débuts de la photographie : la contradiction entre ses origines de caractère expérimental, scientifique, en tout cas exemptes d'idées préconçues sur le rôle du « daguerréotype », et les appétits de « réalisme » au sens vague, appétits extra-artistiques du public ; l'épuisante controverse qui s'instaura d'emblée pour savoir a priori si la photographie était un art, si elle détruisait l'art comme l'affirma le peintre Paul Delaroche dès 1839 ou si elle pouvait subsister sans se définir entre ces deux positions ; enfin le fait que, passée la période « héroïque » dont on ne parlera que brièvement, les photographes eux-mêmes n'ont jamais, sauf exception rarissime, cherché à se [...]

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Le Cabinet des curiosités, Daguerre

Le Cabinet des curiosités, Daguerre
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Atelier de William Henry Fox Talbot

Atelier de William Henry Fox Talbot
Crédits : William Henry Fox Talbot/ Hulton Archive/ Getty Images

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Stéréoscope

Stéréoscope
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Charles Baudelaire , Nadar
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Gérard LEGRAND, « PHOTOGRAPHIE (art) - Le statut esthétique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/photographie-art-le-statut-esthetique/