PESTE

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Les trois pandémies pesteuses

Jusqu’à l’ère chrétienne, quarante épidémies au moins se seraient succédé dont la Bible, Thucydide, L’Iliade et l’Énéide se sont fait l’écho ; la plupart semblent en réalité avoir relevé d’autres fléaux confondus sous le même vocable (pestis, fléau) ; ainsi, la peste d’Athènes de 430 av. J.-C. fut en fait une épidémie de typhus (cf. épidémies, chap. 1).

La peste de Justinien (vie s. apr. J.-C.), où domina la forme bubonique et dont Procope dit qu’elle consuma presque tout le genre humain, frappa l’ensemble du bassin méditerranéen, c’est-à-dire la totalité du monde connu à l’époque. Elle peut donc être considérée comme la première pandémie pesteuse.

La grande peste du Moyen Âge, la peste noire, en constitua la deuxième ; venue de l’Inde, elle atteignit la Méditerranée et, de là, toute l’Europe où, revêtant la forme pulmonaire, elle ne fit pas moins de 25 millions de victimes (du quart à la moitié de la population) entre 1346 et 1353. L’endémie se prolongea durant trois siècles, jalonnée par les épisodes tristement célèbres de la peste de Venise (1575-1577), de Lyon (1628), de Nimègue (1635), de Londres (1665), de Marseille (1720), etc. ; puis elle régressa et disparut après des épisodes sporadiques à Constantinople (1839) et en Égypte (1844).

La troisième pandémie débuta avec le réveil du vieux foyer du Yunnan en Chine du Sud, et elle gagna Hong Kong en 1894. C’est là que A. Yersin découvrit, chez le rat comme chez l’homme, le germe responsable dont, quatre ans plus tard, P. L. Simond démontra à Calcutta la transmission par la puce. Rats et puces infectés, dont il n’avait nulle part été fait mention durant les deux premières pandémies, allaient trouver dans la navigation à vapeur un exceptionnel moyen de propagation. Partie de Bombay en 1896, la peste atteint Suez l’année suivante, Madagascar en 1898, Alexandrie, le Japon, l’Est africain, le Portugal puis le Brésil en 1899 ; elle est à Manille, à Sydney, à Glasgow et à San Fr [...]

Alexandre Yersin

Photographie : Alexandre Yersin

Photographie

Le Français d'origine suisse Alexandre Yersin (1863-1943) découvre le bacille responsable de la peste en 1894. Il fonde l'école de médecine de Hanoi et dirige l'institut Pasteur de Saigon. 

Crédits : Hulton Archive/ Getty Images

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Alexandre Yersin

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La peste dans le monde (2013)

La peste dans le monde (2013)
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Zones géographiques d’endémicité de la peste

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Le cycle de la peste

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  • : professeur émérite à la faculté de médecine de Paris, chef de service à l'Institut Pasteur

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Pour citer l’article

Henri-Hubert MOLLARET, « PESTE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/peste/