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Les îles de l'Océanie, du fait de leur situation « au bout du monde » par rapport à l'Europe d'où sont venus les découvreurs, du fait aussi de leur isolement dans des immensités maritimes qui occupent près du tiers de la surface du globe, ont été les dernières terres atteintes et colonisées par mer. Sauf Guam et quelques îles de Micronésie où les Espagnols étaient présents dès la fin du xvie siècle, ce n'est que dans le dernier tiers du xviiie siècle que les terres d'Océanie ont été vraiment intégrées à l'œkoumène. La surprise pour les navigateurs européens, c'est que, si isolées qu'elles fussent (île de Pâques ou Hawaii par exemple), elles étaient toutes occupées par des sociétés indigènes qui laissèrent souvent une impression inoubliable à ceux qui les découvraient, au point que les « îles des mers du Sud » ont continué à évoquer jusqu'à nos jours une sorte de retour au paradis perdu.

Dès les premiers contacts, qu'ils aient été brutaux ou idylliques, entre les insulaires et ceux qui venaient d'un monde lointain et techniquement supérieur s'amorcèrent dans les différentes îles de profondes transformations conduisant à une large gamme de contrastes. Alors que certaines îles voyaient se développer une économie nouvelle fondée sur les plantations ou les mines et affluer des masses d'immigrants blancs ou asiatiques qui parfois submergeaient les autochtones, d'autres au contraire restaient un peu en marge et parvenaient à conserver pour l'essentiel la primauté des populations indigènes et des genres de vie traditionnels. Partagés au xixe siècle entre les diverses puissances coloniales, îles et archipels du Pacifique ont connu, après le grand choc de la Seconde Guerre mondiale, des évolutions divergentes qui ont accentué la diversité des situations non seulement politiques mais aussi économiques. Si bon nombre d'entre eux sont devenus des États indépendants, souvent trop petits pour ne pas avoir besoin d'un soutien [...]


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Pour citer l’article

Christian HUETZ DE LEMPS, « OCÉANIE - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 30 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/oceanie-histoire/