ATLANTIQUE OCÉAN

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Géomorphologie

Les régions profondes n'ont jamais connu qu'un façonnement sous-marin, où la sédimentation est le facteur dominant, et où l'érosion, quand elle se manifeste, ne s'exerce généralement que sur des sédiments encore meubles. Au contraire, les régions précontinentales, jusque vers 200 m de profondeur, ont connu, au moins pendant le Quaternaire, des alternances d'émersion et de submersion telles que les agents morphologiques continentaux et littoraux ont joint leurs effets aux agents proprement sous-marins, et qu'on a un relief plus différencié qu'au large.

Régions profondes

Au sein même des régions profondes, on doit distinguer celles qui ont un certain relief, et supportent, de ce fait, une certaine érosion, d'ailleurs très limitée, des dépressions où l'accumulation l'emporte de loin.

Régions en relief

En règle générale, les sédiments les plus fins ne s'y maintiennent pas, ou du moins ne s'y maintiennent que très partiellement, et ne forment pas la part déterminante du sédiment : malgré la lenteur des courants de fond, leur compétence est en effet suffisante pour vanner les sédiments superficiels des reliefs.

La dorsale médio-atlantique est de toute façon pauvre en sédiments en raison de sa jeunesse. Elle est faite de chaînes parallèles entre lesquelles courent des dépressions où le sédiment se rassemble. Par des vallées qui suivent les failles transversales qui décalent un peu, en certains endroits, l'alignement des chaînes, une partie de ces sédiments est entraînée vers les plaines abyssales. Dans le rift, des sédiments anciens, miocènes par exemple, se maintiennent malgré le déploiement du fond, parce que, lorsque le plancher sur lequel ils se trouvent se soulève pour former des chaînes latérales, ils ne peuvent se maintenir sur les pentes et retombent dans le fossé.

Sur les rides asismiques anciennes, comme celle de Walvis, les sédiments sont plus épais ; mais ils ne comportent que peu de fraction fine, l'essentiel étant fait de sables, soit sables fins apportés par le vent, soit sables plus hétérométriques apportés par les courants de turbidité.

Les reliefs des régions froides portent des sédiments glacio-marins, apportés par les icebergs ; on rencontre de tels sédiments, à peine voilés par une fine couche de sédiments plus fins et plus récents, bien au-delà de la zone actuellement parcourue par les glaces flottantes : ce sont les traces de périodes froides quaternaires pendant lesquelles la dérive des glaces s'étendait plus loin.

Les flancs des reliefs, quel que soit le sédiment, portent souvent des ravinements, par lesquels les courants de fond, concentrés, peuvent transporter vers les plaines une partie des sédiments. Généralement, un cône alluvial sous-marin existe au débouché de tels vallons, en bordure des plaines abyssales.

Les courants profonds d'eaux froides, qui longent le pied des reliefs, en bordure des bassins abyssaux, créent, là où les reliefs changent brusquement de direction, des flèches sédimentaires profondes, particulièrement au débouché des eaux arctiques : flèches de Gardar au sud de l'Islande, de Feni le long du plateau de Rockall, d'Eirik au sud du Groenland.

Bassins abyssaux et plaines abyssales

Dans les plaines abyssales, on trouve des sédiments de toute sorte, puisque c'est là que convergent tous ceux qui se déplacent. Dans les régions froides, on trouve des sédiments glacio-marins. Ailleurs, en dehors des marges au pied des montagnes, où les apports de celles-ci dominent, on trouve deux types de sédiments : d'une part une pluie de sédiments venue de la surface de l'océan, d'autre part les sédiments organogènes. La pluie de sédiments venue de la surface de l'océan se compose de trois éléments essentiels : les sables éoliens, transportés par les vents secs, qui tombent à la mer quand l'air s'humidifie ; de tels sables sont particulièrement abondants sous le vent des alizés du nord-est, et on les rencontre depuis les côtes de la Mauritanie presque jusqu'à l'embouchure de l'Amazone. Les sédiments organogènes, essentiellement formés par les débris du plancton, constituent souvent la plus grande part du sédiment. Enfin, un peu partout existe la boue rouge des grands fonds, qui passe généralement inaperçue quand elle est mêlée à d'autres sédiments, mais qui parfois reste seule.

Sédiments superficiels

Dessin : Sédiments superficiels

Répartition des sédiments superficiels. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Les sédiments organogènes comportent deux catégories : ceux qui sont composés surtout d'organismes calcaires représentent la moitié du total des fonds de l'Atlantiqu [...]

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Rift médio-atlantique dans la zone F.A.M.O.U.S : carte bathymétrique

Rift médio-atlantique dans la zone F.A.M.O.U.S : carte bathymétrique
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Salinité de surface

Salinité de surface
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Courant et contre-courant équatoriaux

Courant et contre-courant équatoriaux
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Courants de surface en Atlantique

Courants de surface en Atlantique
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Pour citer l’article

Jean-Pierre PINOT, « ATLANTIQUE OCÉAN », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 10 août 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/ocean-atlantique/