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Les grammaires formelles

C'est en prenant le contre-pied de la démarche structuraliste que s'est constitué, vers la fin des années 1950, le courant le plus connu des grammaires formelles, la grammaire générative de l'Américain Noam Chomsky.

La grammaire chomskienne

Le terme « grammaire » désigne une théorie des structures linguistiques dont la pièce maîtresse est la syntaxe, distincte d'une part de la morphologie et de la phonologie, et d'autre part de la sémantique. Le but de la grammaire est de rendre compte de toutes les phrases grammaticales (c'est-à-dire syntaxiquement bien formées) et d'elles seules. Pour ce faire, la grammaire est conçue sous la forme d'un mécanisme génératif : à l'aide d'un axiome de départ et d'un système de règles, la grammaire doit engendrer toutes les phrases possibles et imaginables, comme le ferait un système formel ; le nombre de ces phrases étant infini, l'objet d'étude ne peut pas être un corpus observable (nécessairement fini).

Ce changement de point de vue sur l'objet s'accompagne d'un changement de méthode ; il ne s'agit plus de décrire des données attestées, mais de raisonner sur des phrases possibles, accessibles par introspection : le linguiste travaille à partir de son intuition de sujet parlant, il cherche à établir les règles de compétence intériorisées par tous les locuteurs de la langue, laissant au psychologue le soin de rendre compte des processus par lesquels ces règles du système sont mises en œuvre au niveau des performances observables.

Le modèle chomskien a connu de nombreuses versions successives. En 1957, Chomsky jette les bases formelles de son entreprise, en recourant à la notion de transformation : la grammaire construit des structures de base, dites « syntagmatiques », qu'elle convertit ensuite en structures dérivées à l'aide de règles de transformation ; c'est ainsi, par exemple, que sont dérivées les structures des phrases négatives, interrogatives [...]


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Pour citer l’article

Catherine FUCHS, « LINGUISTIQUE - Théories », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 mai 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/linguistique-theories/