HUTTON JAMES (1726-1797)

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De la médecine à la géologie

Fils de négociant, James Hutton naît à Édimbourg, le 3 juin 1726 ; il témoigne d'un intérêt précoce pour la chimie. Sans doute est-ce l'une des raisons qui le poussent à faire des études médicales, à Édimbourg, puis à Paris, enfin à Leyde. De retour en Écosse, il renonce à exercer la médecine et se tourne vers l'agronomie, qu'il pratiquera personnellement (de 1754 à 1768) en exploitant avec succès une petite ferme familiale. Revenu à Édimbourg, il anime avec un ami une petite manufacture de sel ammoniac. D'humeur très sociable, il entretient de fidèles amitiés intellectuelles, notamment avec Joseph Black, Adam Smith, James Watt, puis John Playfair et James Hall (qui tous deux poursuivront son œuvre). Hutton a attendu ses dernières années pour publier ses œuvres les plus importantes : Dissertations on Different Subjects in Natural Philosophy (Édimbourg, 1792), An Investigation of the Principles of Knowledge (3 vol., ibid., 1794), Theory of the Earth (ibid., 1788, amplifié hâtivement avec publication incomplète en 1795) ; sont restés inédits de son vivant le tome III de ce dernier ouvrage (imprimé seulement en 1899) et un traité d'agriculture, comprenant d'intéressantes observations géologiques. À sa mort, presque tous ses papiers personnels ont disparu : d'où d'insolubles interrogations sur le cheminement de sa pensée et sur les sources précoces de ses idées.

Médecine, agronomie, chimie sèche, réflexions profondes sur la matière et sur la chaleur, tout cela a contribué au mûrissement du système de la Terre de Hutton, appuyé sur d'excellentes observations de terrain. Sa seule œuvre de jeunesse – sa thèse de doctorat en médecine, soutenue à Leyde en 1749 – traite « du sang et de la circulation du microcosme » ; elle insiste sur le cycle sans fin du sang et des humeurs, où l'organisme se révèle capable de « restaurer son déclin quotidien par l'effet de la cause même de destruction ». Quarante ans plus tard, c'est [...]


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Pour citer l’article

François ELLENBERGER, « HUTTON JAMES - (1726-1797) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/james-hutton/