BRADLEY JAMES (1693-1762)

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Astronome anglais né en mars 1693 à Sherborne (Gloucestershire), mort le 13 juillet 1762, à Chalford (Gloucestershire). James Bradley est l'un des pionniers de l'astronomie de précision.

James Bradley fréquente le Balliol College d'Oxford, où il obtient sa licence en 1714 et sa maîtrise en 1717. Son oncle, le révérend James Pound, amateur éclairé vivant à Wanstead (Essex), lui fait découvrir l'astronomie et le présente à Edmund Halley.

Bradley devient membre de la Royal Society en 1718 sur la recommandation d'Edmund Halley. Il entre dans les ordres et devient pasteur de Bridstow en 1719. Son ami et collaborateur Samuel Molyneux lui obtient un poste de recteur par correspondance auprès de la paroisse de Pembrokeshire (pays de Galles), véritable sinécure qui lui permet d'augmenter ses faibles revenus. Il démissionne de ses fonctions en 1721, lorsqu'il obtient la chaire d'astronomie à Oxford. Il consacre alors tout son temps à cette discipline.

Après la publication en 1543 de l'ouvrage de Copernic De revolutionibus orbium coelestium (Des révolutions des orbes célestes), il devient impératif pour les astronomes de mesurer la parallaxe d'une étoile, c'est-à-dire la modification de sa position sur une période de 6 mois, afin de confirmer le mouvement orbital de la Terre autour du Soleil. Cette information capitale doit fournir la preuve que le Soleil n'effectue pas de rotation autour de la Terre. Faute de preuve de l'existence d'une parallaxe, l'astronome Tycho Brahe réfute en effet les travaux de Copernic dès le xvie siècle. Si, au xviie siècle, l'astronome danois Ole Römer mesure le déplacement apparent de deux étoiles, Sirius et Véga, ses observations sont considérées comme erronées. Robert Hooke, l'un des membres de la Royal Society, tente de faire de même pour l'étoil [...]

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  • : ancien astronome au Smithsonian Astrophysical Observatory à Cambridge, Massachusetts

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Pour citer l’article

Gerald S. HAWKINS, « BRADLEY JAMES - (1693-1762) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 avril 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/james-bradley/