ISOPTÈRES

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Alimentation des termites

Les termites sont généralement considérés comme des mangeurs de bois. Mais, si cette conception est le plus souvent vraie, les Isoptères ne sont pas tous exclusivement xylophages ; il existe parmi eux de véritables polyphages comme le Mastotermes darwiniensis, fléau de l'Australie septentrionale, qui consomme non seulement tout ce qui contient de la cellulose (bois, toile, coton, etc.) mais aussi la laine, la corne, l'ivoire, le sucre, etc. Cette polyphagie rapproche les termites des blattes qui ont un régime omnivore. En règle générale, les espèces les plus primitives (Kalotermes, Zootermopsis) sont xylophages, les Rhinotermitidés (Reticulitermes) y ajoutent diverses matières d'origine végétale, et les espèces supérieures (famille des Termitidés) ont des régimes plus variés. D'ailleurs, même les xylophages consomment non seulement le bois, mais aussi le mycélium des champignons qui l'attaquent. Ils y trouvent sans doute une source d'azote qui leur fait cruellement défaut et qu'ils compensent par tous les moyens y compris le cannibalisme (envers les individus blessés), la nécrophagie et l'oophagie. En outre, il est aujourd'hui généralement admis que les termites fixent l'azote atmosphérique grâce à leurs bactéries symbiotiques (Breznak et coll., 1973 ; French et coll., 1976).

Trophallaxie

À côté des aliments bruts que les termites récoltent, leur nourriture comprend pour une grande part les aliments élaborés qu'ils recueillent auprès de leurs congénères : l'aliment stomodéal régurgité de bouche à bouche et l'aliment proctodéal qui est produit par l'anus. On a déjà signalé qu'il ne s'agit pas là de coprophagie vraie et que l'aliment proctodéal ne doit pas être confondu avec les excréments. Il consiste en un liquide riche en Flagellés, provenant directement de la panse rectale et paraissant jouer un rôle essentiel dans la digestion de la cellulose.

Les échanges trophallaxiques entre individus de la colonie (cf. hyménoptéres, chap. 3, Vie sociale) revêtent une grande importance, car les individus de certaines castes ne peuvent pas ou ne savent pas s'alimenter par eux-mêmes et assimiler les aliments bruts ; ces castes sont le plus souvent dépourvues de symbiotes. C'est ainsi que les sexués imaginaux ou néoténiques âgés et tous les soldats consomment exclusivement des aliments élaborés ; il en est de même pour les larves du premier stade et pour le couvain de certaines espèces. Cependant, les ouvriers (et les larves des Kalotermitidés qui jouent le même rôle) consomment les deux sortes d'aliments. Si donc certaines castes sont incapables de se nourrir avec des aliments bruts, les termites consomment tous des aliments élaborés, et l'incessante transmission d'un individu à un autre des aliments stomodéal et proctodéal mérite bien le nom de rumination sociale qui lui a été donné.

Termites champignonnistes

Les termites de la sous-famille des Macrotermitidés ont la curieuse habitude de confectionner dans leur nid des « meules à champignons » dont la taille varie de celle d'une noisette à celle d'une tête humaine. Elles ont généralement l'aspect d'une éponge ou d'une morille et sont composées de boulettes de bois ou de feuilles mâchées, avalées puis expulsées très rapidement qui ne sont pas de véritables excréments comme on l'a cru longtemps (P.-P. Grassé, 1982). Les meules constituent un milieu favorable au développement de champignons, dont le mycélium prospère à l'intérieur et à l'extérieur des meules et y forme un feutrage : le velours.

Certains de ces champignons ne sont pas particuliers aux termitières : ce sont des Xylaria (Ascomycètes) qui ne fructifient pas dans le nid. D'autres, au contraire, sont exclusivement termitophiles, ce sont les Termitomyces (Basidiomycètes), qui donnent sur les meules des « mycotêtes », sortes de sphères blanches sortant du velours mycélien. Sous certaines conditions (à la saison des pluies et suivant l'âge de la meule), les Termitomyces se reproduisent sexuellement et élaborent un chapeau d'où se détachent les spores. Ces Termitomyces s'apparentent aux Agarics, et R. Heim (1940) a montré que, même sur milieux de culture, ils continuent à donner des mycotêtes, formations végétatives qui leur sont propres.

Les mycotêtes sont consommées, mais en petite quantité seulement, par les ouvriers ; on suppose qu'elles apportent au termite des vitamines ou des substances de croissance, mais qu'elles ne [...]

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Pour citer l’article

Robert GAUMONT, « ISOPTÈRES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 11 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/isopteres/