ISOPTÈRES

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Les Isoptères ou termites, insectes broyeurs à développement progressif, doivent leur nom à leurs deux paires d'ailes presque semblables qui, au repos, se superposent à plat sur le dos des mâles et des femelles jeunes. Bien qu'ils soient apparentés à des formes relativement archaïques (Blattoptéroïdes), les termites fossiles ne sont connus qu'à partir de l'Éocène. Les formes actuelles vivent en sociétés où existe un polymorphisme accentué donnant lieu à différentes « castes » : sexués ailés, soldats et ouvriers, neutres et aptères. Le plus souvent xylophages, ils ne vivent pas à l'air libre, mais construisent des nids creusés dans l'intérieur du bois ou maçonnés dans la terre. Ils appartiennent surtout à la faune de la zone intertropicale, mais certaines espèces habitent les régions tempérées d'Eurasie et d'Amérique.

Par leur polymorphisme et leur organisation sociale, par leur association avec les Flagellés symbiotiques qui leur permettent d'assimiler le bois, les termites présentent pour le biologiste le plus haut intérêt ; mais les dégâts considérables qu'ils peuvent commettre dans les régions où ils pullulent leur confèrent une grande importance en entomologie appliquée.

Prenant pour modèles des termes tels que « mammalogie », « ornithologie », « carcinologie », P.-P. Grassé (1982) a proposé le mot « termitologie » et a intitulé Termitologia le monumental traité dans lequel il a rassemblé la synthèse de toutes les connaissances sur ces animaux (1982).

Morphologie et anatomie

Alors que la tête des termites ailés est presque orthognathe, celle des soldats devient presque prognathe et le tentorium revêt un aspect tout à fait spécial en formant un pont qui recouvre un allongement de la face inférieure du cou appelé gula. Les pièces buccales sont toujours broyeuses, et les mandibules sont hypertrophiées chez les « soldats ». Les individus sexués ont deux paires d'ailes, presque semblables, sensiblement égales en longueur ; complètement indépendantes, elles ont un rôle identique dans le v [...]

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Pour citer l’article

Robert GAUMONT, « ISOPTÈRES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 11 septembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/isopteres/