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Il convient, avant de commencer toute histoire, de prendre conscience de l'extrême diversité de l'« espace indonésien ». La jeune République regroupe encore sur son territoire un bon nombre de peuples de cultures et de langues différentes, qui ne se fondent que peu à peu. Avant le prodigieux accroissement démographique des xixe et xxe siècles, qui, principalement à Java, a beaucoup contribué à l'unification, toutes ces aires culturelles étaient loin de s'être osmosées. Des distances maritimes immenses séparaient les divers foyers, et la forêt équatoriale, à peine entamée de place en place, gardait bien souvent son aspect originel. Java, qui comptait plus de 96 millions d'habitants en 1990, n'en avait pas quatre millions au xviie siècle. Au xixe siècle encore, on y chassait le rhinocéros.

Indonésie : drapeau

Dessin : Indonésie : drapeau

Indonésie (1945). Avec ses deux bandes rouge et blanche, ce drapeau est l'un des plus simples du monde. L'origine de ces couleurs remonte à la fin du XIIIe siècle, à la fondation de Mojapahit par le prince Radén Wijaya. À noter que le drapeau indonésien ne se distingue du drapeau... 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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On sera donc amené à distinguer trois grands ensembles géographiques, entrés successivement dans l'histoire : d'abord l'île de Java, avec ses satellites inséparables, Madura et Bali. C'est là que l'archéologie a révélé la grandeur des premiers royaumes indianisés, là qu'est née la culture javanaise, dont l'originalité s'est maintenue jusqu'à aujourd'hui. Puis à l'ouest, Sumatra, dont le destin, longtemps lié à celui de la péninsule malaise, surtout à l'époque des grands sultanats (xve-xviiie s.), n'en a été séparé que par le fait colonial (formation d'une « Malaisie britannique » distincte des « Indes néerlandaises »). Enfin, au nord et à l'est, les îles de Kalimantan (Bornéo) et de Sulawesi (Célèbes), ainsi que l'archipel des Moluques et celui des petites îles de la Sonde, îles très diverses, mais qui ont en commun d'apparaître au même moment (xvie s.) dans l'histoire, sous le double impact de l'islam et des Européens, qui suscitent à la fois la rédaction de chroniques autochtones et de récits de voyages. L'Irian (Nouvelle-Guinée) et les îles qui en sont proches (Kai, Aru, Tanimbar), par bien des points, restent encore au stade de la préhistoire.

Il n'est pas exagéré de dire que l'essentiel de nos connaissances concernant l'histoire de l'archipel antérieure au xxe siècle repose encore sur les études des savants néerlandais, préhistoriens, archéologues, épigraphistes et philologues qui, dès le xviiie siècle, se sont employés à restituer le passé de leur colonie (fondation de la Bataviaasch Genootschap, ou Société batavienne, en 1778). Depuis la Seconde Guerre mondiale, l'histoire moderne, et surtout contemporaine, de l'Indonésie occupe une pléiade de chercheurs, parmi lesquels les Américains et les Australiens semblent être les plus nombreux.

Préhistoire

Une des découvertes les plus célèbres faites à Java fut celle d'un fragment de crâne, trouvé en 1891 à Trinil (Java central) par un chercheur néerlandais, le docteur Eugène Dubois. Attribué à un hominien baptisé Pithecanthropus erectus, il fut considéré comme le « chaînon manquant » (missing link) entre les Primates et l'Homo sapiens ; on le compara plus tard aux restes du Sinanthrope, découverts près de Pékin, et la bibliographie le concernant compte plus de cinq cents titres. On attribue généralement l'outillage paléolithique (Pléistocène moyen) retrouvé dans la région de Pacitan (sud de Java-Est) aux descendants du pithécanthrope.

À un niveau culturel plus récent se rattache toute une série de haches en pierre de section quadrangulaire (dites vierkants-bijlen), retrouvées à Sumatra et à Java. Quelques grottes à peintures (animaux ou silhouettes de mains) existent aussi à Célèbes ou en Irian.

Se fondant d'une part sur la similitude existant entre l'outillage trouvé dans l'archipel et celui découvert dans la péninsule indochinoise, et d'autre part sur certains faits linguistiques (remarque de H. Kern à propos de l'habitude de désigner, en malais, le sud comme la « région des détroits » selatan), préhistoriens et philologues ont été longtemps d'accord pour soutenir la théorie selon laquelle la plupart des populations occupant à présent le sol de l'Indonésie auraient une origine continentale. De là l'idée d'une première vague de « Proto-Indonésiens », qui a précédé plusieurs vagues d'Indonésiens de type mongoloïde. Certains auteurs parlent aussi de « Proto-Malais » refoulés à l'intérieur des terres par des « Deutéro-Malais » plus évolués. Cette hypothèse, l [...]

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Indonésie : drapeau

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Temple de Prambanan

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1300 à 1400. Tamerlan

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Pour citer l’article

Denys LOMBARD, « INDONÉSIE - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 30 novembre 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/indonesie-histoire/