COWELL HENRY DIXON (1897-1965)

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Novateur et provocateur

Henry Dixon Cowell naît le 11 mars 1897 à Menlo Park, près de San Francisco (Californie). Enfant d'une étonnante précocité, il commence à apprendre le violon dès l'âge de cinq ans. Ses parents divorcent en 1903. Après le tremblement de terre de San Francisco, en 1906, il suit sa mère dans l'Iowa, à New York et dans le Kansas ; tous deux regagnent Menlo Park vers 1910. Cowell se souviendra de ces pérégrinations dans Old American Country Set (1939). Ses premiers essais de composition datent de 1907 mais c'est dans ses pièces pour piano Adventures in Harmony (1913) et The Tides of Manaunaun (datant probablement de 1917) qu'il introduit pour la première fois une nouvelle technique de jeu appelée à une grande notoriété, celle des tone clusters, ou plus simplement clusters, groupes de notes émises simultanément, dénuées de toute fonction harmonique et qui, transcendant la notion d'accord – par le nombre des intervalles mis en œuvre –, font naître le concept d'agrégat sonore : l'interprète utilise le poing, le plat de la main ou encore l'avant-bras pour produire un son formé par des notes adjacentes, chromatiques ou diatoniques.

À l'automne de 1914, Cowell entre à l'université de Californie à Berkeley, où il va se perfectionner en harmonie, contrepoint, composition et orchestration. Il s'initie aux nouveaux courants musicaux grâce aux cours dispensés par le compositeur et ethnomusicologue Charles Seeger. Devenu un pianiste confirmé, il entreprend de nombreuses tournées en Europe après la Première Guerre mondiale ; il sera même, en mai 1929, le premier compositeur américain à être invité en Union soviétique. Esprit d'une curiosité insatiable, il étudie également des actions directes sur les cordes à l'intérieur même du piano, exigeant de l'exécutant qu'il pince, effleure ou frappe les cordes directement (The Aeolian Harp, vers 1923 ; Piece for Piano with Strings, 1924 ; The Banshee, 1925 ; Si [...]

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Écrit par :

  • : musicologue, analyste, chef de chœur diplômée du Conservatoire national supérieur de musique de Paris, chargée de cours à Columbia University, New York (États-Unis)
  • : compositeur, critique, musicologue, producteur de radio

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«  COWELL HENRY DIXON (1897-1965)  » est également traité dans :

CLUSTER, musique

  • Écrit par 
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C'est en 1912 que le compositeur américain Henry Cowell (1897-1965) inaugure une nouvelle technique pianistique – le jeu simultané de la totalité des notes adjacentes comprises entre deux limites – qui conduit à la création de « grappes » de sons de « densité » variable selon que celles-ci sont obtenues avec le poing, le plat de la main ou l'avant-bras. Il nomme tone clusters […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/cluster-musique/#i_36098

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  • André GAUTHIER
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Dans le chapitre « Aux sources de la musique américaine »  : […] Deux personnalités américaines hors du commun sont à l'origine des musiques « savantes » des États-Unis : Charles Ives (1874-1954) et Henry Cowell (1897-1965) ont en effet, afin d'élaborer leur œuvre, rejeté des pans entiers de la tradition européenne, tout particulièrement l'influence germanique qui prévalait au début de leurs périodes créatrices. Charles Ives peut être considéré comme le premie […] Lire la suite☛ http://www.universalis.fr/encyclopedie/etats-unis-d-amerique-arts-et-culture-la-musique/#i_36098

Pour citer l’article

Juliette GARRIGUES, Alain FÉRON, « COWELL HENRY DIXON - (1897-1965) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/henry-dixon-cowell/