ESQUIMAUX ou ESKIMO

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Le terme « eskimo » (ou, selon l'orthographe française : esquimau, esquimaude, esquimaux), par référence à une culture et une famille linguistique particulières, désigne un ensemble de populations de l'Arctique qui, depuis la Sibérie orientale, se sont disséminées progressivement, par migrations successives, à travers le détroit de Béring, le long des côtes sud-ouest de l'Alaska et vers le grand nord de l'Alaska, du Canada, jusqu'au Groenland. L’habitat de ces populations, situé entre 210 de longitude ouest et 1720 de longitude est, et entre 560 et 730 de latitude nord, couvre un immense territoire totalisant environ 15 000 kilomètres de côtes. Cet immense territoire subit aujourd’hui un changement climatique accéléré (fonte des glaciers, recul de la banquise, réchauffement des sols, tempêtes...) qui bouleverse les conditions de vie et sème le désarroi. Les quelque cent quarante mille Eskimos recensés au début du xxie siècle sont rattachés politiquement à quatre États : la Russie, pour les Eskimo sibériens ; les États-Unis d’Amérique, pour ceux d’Alaska ; le Canada, pour ceux de l’Arctique central et du Labrador ; le Danemark, enfin, pour les Groenlandais.

Répartition des Eskimo dans l'Arctique

Dessin : Répartition des Eskimo dans l'Arctique

Dessin

Répartition géographique des Eskimo dans l'Arctique et principales divisions linguistiques et ethniques. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Depuis les années 1970, certains groupes rejettent l'appellation eskimo, qu'ils estiment péjorative. Au Canada, ils préfèrent se désigner eux-mêmes par le terme inuit (singulier inuk) et au Groenland par le terme kalaallit (singulier kalaaleq). En Alaska, l'appellation « eskimo » est toujours utilisée, avec la distinction géographique et culturelle inupiat (pour les communautés du Nord) et yuit ou yupiit (pour celles de l'Ouest et du Sud-Ouest). Les Eskimo sibériens adoptent aussi, de nos jours, le terme yuit ou yupiget pour se désigner.

Inuits

Photographie : Inuits

Photographie

Une famille inuit dans son igloo, dans les Territoires du Nord-Ouest, au Canada. 

Crédits : Wayne R Bilenduke, Getty Images

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Famille linguistique

Il fut longtemps admis que le terme « esquimau », connu depuis le début du xviie siècle par les Français é [...]


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Répartition des Eskimo dans l'Arctique

Répartition des Eskimo dans l'Arctique
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Inuits

Inuits
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-4000 à -2000. Naissance de l'écriture

-4000 à -2000. Naissance de l'écriture
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Groenland, Xe-XVIIe siècle

Groenland, Xe-XVIIe siècle
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Écrit par :

  • : directeur de l'U.P.R. 2147 du C.N.R.S. (dynamique de l'évolution humaine : individus, populations, espèces)

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Pour citer l’article

Joëlle ROBERT-LAMBLIN, « ESQUIMAUX ou ESKIMO », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/esquimaux-eskimo/