GESSAIN ROBERT (1907-1986)

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Professeur au Muséum national d'histoire naturelle, ancien directeur du musée de l'Homme, Robert Gessain était à la fois médecin, ethnologue, psychanalyste et explorateur. Ces multiples appartenances ont contribué à la richesse et à l'originalité toute particulière de sa vie et de son œuvre.

Né à Clermont-Ferrand, fils de magistrat, il fit ses études de médecine à la faculté de Paris d'où il sortit diplômé en 1932. Après un séjour de dix-huit mois dans le Rif marocain, dans le cadre de son service militaire, il fréquente l'institut d'Ethnologie et le musée d'Ethnographie du Trocadéro, qui deviendra, en 1937, le musée de l'Homme. Il s'y trouve à bonne école auprès de Paul Rivet et de Georges-Henri Rivière.

L'occasion se présente alors pour lui de partir vers le grand Nord à bord du Pourquoi-Pas ?, le navire polaire du commandant Charcot : il s'embarque en juillet 1934, à Saint-Servan, pour le Groenland oriental, avec les autres membres de 1'expédition polaire française sur la côte est du Groenland ». Les quatre compagnons de cette expédition – Paul-Émile Victor, ethnologue ; Michel Perez, géologue ; Fred Matter, cinéaste chargé des prises de vues, et Robert Gessain, médecin anthropologue – hiverneront à Ammassalik d'août 1934 à septembre 1935. Partageant la vie quotidienne de ces chasseurs de mammifères marins – alors à peine connus du monde extérieur et vivant encore essentiellement comme leurs ancêtres eskimos au cours des millénaires précédents –, Robert Gessain rapportera de ce premier séjour une moisson d'observations anthropologiques, ethnologiques, linguistiques, complétée par de remarquables photographies, qui feront l'objet de nombreuses publications. Avec Paul-Émile Victor, il contribuera aussi à enrichir les collections arctiques du musée de l'Homme de quelque 4 000 objets.

Au printemps de 1936, Robert Gessain, Paul-Émile Victor, Michel Perez et l'archéologue danois Eigil Knuth entreprennent, à pied, la traversée d'ouest en est de la calotte glaciaire du Groenland, a [...]


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Écrit par :

  • : directeur de l'U.P.R. 2147 du C.N.R.S. (dynamique de l'évolution humaine : individus, populations, espèces)

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Joëlle ROBERT-LAMBLIN, « GESSAIN ROBERT - (1907-1986) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/robert-gessain/