ESQUIMAUX ou ESKIMO

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Mode de vie traditionnel

Malgré une certaine diversité observable dans les modes d'existence des ethnies dispersées sur l'immense territoire des Eskimo, diversité due essentiellement à des particularités locales de l'environnement ou à des événements historiques régionaux, il existe de très nombreux points communs entre toutes ces petites sociétés de chasseurs.

Les Inuit (ou encore Yuit, ou Suit selon les régions), « les hommes par excellence » comme ils se nomment eux-mêmes, ont développé des moyens très spécifiques d'adaptation au milieu particulièrement rigoureux de l'Arctique. Parmi les contraintes environnementales qu'ils subissent, il faut citer : le sol gelé en permanence en profondeur (permafrost) ; l'absence d'arbres, excepté ceux qui sont charriés par la mer (bois de flottage), et la végétation de maigre toundra recouverte de neige une grande partie de l'année ; les températures, très basses l'hiver, s'élevant rarement au-dessus de 10 0C dans les mois les plus chauds ; la division de l'année en deux saisons très inégales et contrastées : un hiver long, en partie sombre et glacial, et un été court, lumineux et frais ; la mer gelée pendant plusieurs mois rendant difficile l'accès à ses ressources indispensables à la survie, etc. Les réponses adaptatives des Eskimo à ces particularités de l'environnement, plus ou moins accentuées selon la latitude, se retrouvent dans leur organisation sociale et leur culture matérielle.

Chasseurs nomades – ou semi-nomades – pratiquant à l'occasion la pêche et la cueillette, les Eskimo habitaient traditionnellement les régions côtières et dépendaient essentiellement des produits de la mer, notamment des mammifères marins, à l'exception toutefois de quelques groupes installés à l'intérieur des terres, tels les Eskimo de l'intérieur du nord de l'Alaska, les Eskimo Caribou et les Inuit du Québec, qui vivaient essentiellement d'animaux terrestres, mais pouvaient se trouver en situation de complémentarité avec des groupes du littoral.

Les ethnies, comprenant [...]


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Répartition des Eskimo dans l'Arctique

Répartition des Eskimo dans l'Arctique
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Inuit

Inuit
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-4000 à -2000. Naissance de l'écriture

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Groenland, Xe-XVIIe siècle

Groenland, Xe-XVIIe siècle
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  • : directeur de l'U.P.R. 2147 du C.N.R.S. (dynamique de l'évolution humaine : individus, populations, espèces)

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Pour citer l’article

Joëlle ROBERT-LAMBLIN, « ESQUIMAUX ou ESKIMO », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 mars 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/esquimaux-eskimo/