ÉPIDÉMIES ET PANDÉMIES

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Épidémies et pandémies à partir de l'Antiquité

Il ne fait aucun doute que des épidémies ont existé sous l’Antiquité. Mais savoir ce qu’elles ont été, quelles ont été leurs conséquences, est difficile à préciser. Cela tient en grande partie aux sources dont on dispose. Les textes médicaux anciens et les découvertes de la paléontologie font la preuve de l'existence de telle ou telle maladie contagieuse en un lieu et un temps donnés, mais il s'agit habituellement de descriptions ou d'observations de cas isolés. Sauf dans une certaine mesure chez Hippocrate, la notion d’épidémie est absente des textes médicaux. L’examen de certains squelettes ou de certaines momies, s’il permet d'affirmer la présence de maladies infectieuses (lèpre, tuberculose, variole, etc.), n'apporte aucune information sur un éventuel contexte épidémique, en dehors de la découverte de sépultures de masse inhabituelles, liées historiquement à un épisode de maladies. Dans certains cas, nous pouvons extrapoler à partir de nos connaissances actuelles, mais sous réserve que celles-ci soient applicables à des faits remontant à plusieurs siècles ou millénaires : ainsi la découverte de stigmates de variole sur une momie (Ramsès V) de la XXe dynastie égyptienne peut autoriser à parler d'épidémie à cette époque en raison du caractère hautement contagieux de la variole moderne. Mais, si nous avons de fortes présomptions en faveur de l'existence d'une épidémie de variole aux lieux et dates correspondants, nous ignorons la durée, la morbidité, la mortalité, en d’autres termes la marche générale de la maladie.

En fait, dans bien des cas, la notion d'épidémie seule – ou plutôt d’une période de morbidité ou de mortalité importantes – nous est parvenue par des sources religieuses et littéraires, sans qu'aucun diagnostic étiologique rétrospectif ne puisse être réellement porté. Concernant l'épidémie qui ravagea [...]

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Vaccination contre la variole, la poliomyélite et la rougeole

Vaccination contre la variole, la poliomyélite et la rougeole
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Le sida en Afrique, 1998

Le sida en Afrique, 1998
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Peste noire

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Lazaret d’Ancône dans les Marches (Italie)

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Jacqueline BROSSOLLET, Georges DUBY, Gabriel GACHELIN, Jean-Louis MIÈGE, « ÉPIDÉMIES ET PANDÉMIES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 03 février 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/epidemies-et-pandemies/