DÉMOGRAPHIE

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La définition de la démographie, simple et universellement admise, est l'étude scientifique des populations. Cette définition entraîne immédiatement les quatre questions qui vont être abordées dans cet article : qu'est-ce qu'une population ? en quoi consiste l'étude « scientifique » des populations ? dans quelle mesure l'évolution des populations est-elle la cause et dans quelle mesure est-elle la conséquence des tendances plus générales de l'économie et de la société ? et, finalement, comment la politique peut-elle infléchir les tendances de la démographie ?

Une population est constituée par l'ensemble des personnes qui habitent un lieu donné : la population de la France, celle de l'agglomération parisienne ou simplement d'un immeuble. Par extension, le terme désigne des personnes partageant un caractère commun : population protestante, population ouvrière, population immigrée... La notion ne semble pas poser de question. Pourtant, il a fallu attendre le milieu du xviie siècle pour qu'elle apparaisse et un siècle de plus pour que le mot soit employé. Avant cette date, l'idée de la population n'existait pas. On comptait certains groupes particuliers mais jamais l'ensemble des habitants d'un pays. Ainsi, les Athéniens connaissaient à l'unité près le nombre de leurs citoyens, mais ignoraient celui des métèques qui commerçaient dans leur ville, des thètes qui cultivaient leurs champs, et plus encore des esclaves à leur service. De même, les Romains comptaient les foyers fiscaux en vue de recouvrer l'impôt (le cens d'où vient le terme de recensement) ou les esclaves au moment de les adjuger (César dans la guerre de Gaules), mais jamais la population totale d'une ville ou d'une province.

À cette époque, l'absence d'un comptage de la population venait de l'impossibilité de trouver un dénominateur commun aux différents statuts des personnes. Il n'était pas pensable pour un Grec ou un Romain d'additionner les esclaves avec les hommes libres. Cet acte n'aurait eu aucun sens car ces groupes ne constituaient pas ensemble une communauté. Il a fallu attendre la Renaissance pour [...]


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Écrit par :

  • : directeur d'études à l'École des hautes études en sciences sociales, directeur de recherche à l'Institut national d'études démographiques, directeur du laboratoire de démographie historique au C.N.R.S.

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Pour citer l’article

Hervé LE BRAS, « DÉMOGRAPHIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/demographie/