ÉGYPTE ANTIQUE (Civilisation)La littérature

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Le pharaon Aménophis IV-Akhenaton et la reine Nefertiti

Le pharaon Aménophis IV-Akhenaton et la reine Nefertiti
Crédits : Erich Lessing/ AKG

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Masque de momie de Khaemouaset, fils du pharaon Ramsès II

Masque de momie de Khaemouaset, fils du pharaon Ramsès II
Crédits : Erich Lessing/ AKG

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Les romans

Si le genre historique n'existe pas dans l'Égypte pharaonique, divers récits transposent cependant une réalité qui apparaît assez perceptible. Préfigurant en quelque sorte le roman d'aventures, ils constituent une transition entre la biographie et le conte proprement dit.

Le récit le plus connu est l'Histoire de Sinouhé, qui jouit d'une grande popularité dans l'Égypte ancienne si on en juge par le nombre de copies sur papyrus et ostraca parvenues jusqu'à nous ; d'un style élégant, d'une langue très classique, elle se distingue par l'habileté de la composition. L'emploi de la première personne laisse supposer qu'il s'agit d'une autobiographie romancée. L'action se situe au début de la XIIe dynastie (vers 2000 av. J.-C.). Haut dignitaire, Sinouhé est en campagne avec le prince héritier, quand parvient la nouvelle de la mort d'Amenemhat Ier. Il s'enfuit en Asie, pris de panique pour des raisons obscures, sans doute la crainte d'être compromis dans un complot. Il erre longtemps, triomphe en duel d'un bravache local, puis est recueilli par une tribu de Bédouins, où il finit par occuper une position enviable. Les années passent ; malgré son bonheur, Sinouhé est en proie au mal du pays : il ne peut supporter l'idée d'être enterré chez les barbares, car seul le rituel funéraire traditionnel confère la survie. Répondant à l'appel du roi Sésostris Ier, il retrouve sa patrie avec des transports d'allégresse. « Vêtu désormais de belles étoffes de lin, oint d'huile fine et dormant sur un lit, [...] j'ai été l'objet des faveurs royales jusqu'à ce que vînt le jour du trépas. »

Les Mésaventures d'Ounamon datent de la fin du Nouvel Empire, juste après le règne du dernier Ramesside (vers 1085 av. J.-C.) ; elles sont connues par un papyrus unique, acquis par W. Golenischef et conservé aujourd'hui au musée de Moscou. Chargé d'acheter au Liban le bois nécessaire pour réparer la barque sacrée du dieu Amon de Thèbes, [...]


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  • : secrétaire perpétuel de l'Académie des inscriptions et belles-lettres

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Pour citer l’article

Jean LECLANT, « ÉGYPTE ANTIQUE (Civilisation) - La littérature », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/egypte-antique-civilisation-la-litterature/