CYCLES ÉCONOMIQUES

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Fluctuations ou cycles ?

Les différentes phases d'un cycle

Le terme « cycle » se substitue souvent à celui de fluctuations. Alors que ces dernières désignent de simples irrégularités aléatoires autour d'une tendance, le cycle 'est un parcours qui revient régulièrement : une phase d'accélération (l'expansion), plus ou moins rapide, plus ou moins longue, qui tend à se ralentir, jusqu'à atteindre un apogée (la crise). Puis une phase de décroissance (la dépression), elle aussi plus ou moins forte, plus ou moins longue, qui finit par se ralentir, puis s'arrêter, pour donner naissance à un retournement (la reprise) qui marque le début d'un nouveau cycle. Depuis les années 1970, contrairement à ce qui se passait durant le premier tiers du xxe siècle, les phases de décroissance sont en fait, le plus souvent, de simples phases de ralentissement d'une croissance qui demeure faiblement positive, si bien qu'on parle alors de récession (ralentissement par rapport au rythme antérieur), pas de dépression.

Les cycles Juglar

Le premier à avoir affirmé l'existence d'un cycle de ce type est le statisticien français Clément Juglar, vers 1860, à partir de l'observation de toute une série d'indicateurs économiques, portant sur les prix, les chiffres d'affaires, les exportations, etc. Ces cycles, d'une longueur de 7 à 12 ans (en moyenne, 8 ans), sont caractérisés par le fait que l'activité et les prix évoluent dans le même sens : à la hausse dans la phase d'expansion du cycle, à la baisse dans la phase de déclin (ou dépression). On parle aussi, à leur propos, de « cycles d'affaires », avec des fluctuations qui peuvent se réduire parfois à de simples variations de prix (cycle monétaire), mais qui sont le plus souvent associées à des variations dans les quantités produites (cycle « réel »). Joseph Schumpeter, dans un livre publié en 1939, Business Cycles, reprenant une analyse esquissée en 1912 (dans Théorie de l'évolution [...]

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  • : conseiller de la rédaction du journal Alternatives économiques

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Pour citer l’article

Denis CLERC, « CYCLES ÉCONOMIQUES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 mai 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/cycles-economiques/