LAS CASAS BARTOLOMÉ DE (1474-1566)

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L'apôtre de la justice aux Indes

Cette retraite de dix ans (1522-1531) lui permit d'acquérir la formation théologique qui lui manquait et de se préparer aux grandes polémiques doctrinales. Il commença aussi à rédiger ses grands ouvrages : l'Historia de las Indias (pour laquelle il disposa des papiers de Colomb) ; l'Apologetica Historia, défense des civilisations indigènes ; le De unico vocationis modo, traité théorique de l'évangélisation pacifique.

Bartolomé de Las Casas

Bartolomé de Las Casas

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Prêtre dominicain, Bartolomé de Las Casas (1474-1566) est présent dès le début de la colonisation espagnole en Amérique et fut évêque du Chiapas. Écrivain prolixe, il n'a de cesse, au cours de sa vie, de défendre les Indiens contre les abus. Il remet en cause la légitimité de la... 

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Cependant, la conquête des grands empires du Mexique et du Pérou (1519-1534) avait entraîné, avec de multiples violences, l'extension de l'encomienda à des peuples entiers. Las Casas sortit de sa retraite pour participer au débat toujours renaissant sur l'évangélisation et la politique de la Couronne envers les Indiens. En 1533, il était au Nicaragua, prêchant contre les conquêtes militaires ; puis au Guatemala, où il commença dès 1537 l'évangélisation pacifique de la Tierra de Guerra du Tezulutlan, avec l'aide de la Couronne et de ses frères dominicains. En 1539, il revint en Espagne. Son influence et celle des théologiens thomistes (Vitoria, Melchior Cano, Domingo de Soto) inspirèrent à Charles Quint les Leyes nuevas de 1542 (les Lois nouvelles), qui prévoyaient, avec l'interdiction de l'esclavage des Indiens, la suppression progressive des encomiendas. Las Casas eût voulu davantage, mais la promulgation des Leyes nuevas souleva dans toute l'Amérique la furieuse opposition des colons, qui alla au Pérou, jusqu'à la révolte armée contre le pouvoir royal.

Las Casas avait accepté l'évêché du Chiapas, afin de soutenir l'apostolat des dominicains dans le Tezulutlan voisin, devenu « Terre de la Vraie Paix » (Vera Paz). Dès son arrivée aux Indes, en 1545, il se heurta violemment aux autorités locales et à ses ouailles espagnoles, dont il exigeait l'application rigoureuse des Leyes nuevas en leur refusant les sacrements. L'hostilité unanime des colons et la révolte du Pérou amenèrent Charles Quint à renoncer à [...]



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  • : maître assistant à l'École pratique des hautes études, directeur du Centre d'études prospectives et d'informations internationales

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Pour citer l’article

Jean-Pierre BERTHE, « LAS CASAS BARTOLOMÉ DE - (1474-1566) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 décembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/bartolome-de-las-casas/