AUSTRALIE

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Nom officielCommonwealth d'Australie (AU)
Chef de l'Étatla reine Élisabeth II (Royaume-Uni), représentée par le gouverneur général David Hurley (depuis le 1er juillet 2019)
Note :
Chef du gouvernementScott Morrison (depuis le 24 août 2018)
CapitaleCanberra
Langue officielleaucune
Unité monétairedollar australien (AUD)
Population25 892 000 (estim. 2021)
Superficie (km2)7 688 126

Histoire

Découverte par l'Anglais Cook en 1770, l'Australie n'était peuplée que de quelque 250 000 indigènes. Sa colonisation se fit par trois apports successifs : les déportés (jusqu'en 1851), les colons agricoles (farmers et squatters) et les chercheurs d'or (notamment en 1850 et en 1880). Peuplement à majorité anglo-saxonne, lent et limité aux villes ; difficultés de communication à l'intérieur d'un continent massif, privé de voies navigables ; menaces, sur ce continent presque vide, des ambitions japonaises ou chinoises dans le Pacifique : autant de problèmes que l'Australie a dû déjà affronter au cours d'une histoire de deux siècles.

Chercheurs d'or en Australie

Photographie : Chercheurs d'or en Australie

En Australie, des chercheurs d'or lavent le sable et la boue à la batée avec l'espoir de trouver des pépites ou des paillettes du précieux métal (vers 1850). 

Crédits : Three Lions/ Hulton Archive/ Getty Images

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La première colonisation

Les hommes de la Renaissance imaginent qu'une Terra australis incognita équilibre les masses continentales du Vieux Monde. Cependant, malgré quelques voyages d'approche au xviie siècle (Tasman, 1642 ; Dampier, 1688), il faut attendre les expéditions de Cook pour que commence l'exploration. En 1770, il prend possession, au nom du roi d'Angleterre, d'un fragment de la côte orientale. La colonisation n'est envisagée que plus de quinze ans plus tard, après la perte des colonies américaines et devant la menace d'une installation française. 1 500 hommes, dont 800 forçats, partent, sous la direction d'Arthur Phillip, fonder la Nouvelle-Galles du Sud (26 janv. 1788).

Jusqu'au milieu du xixe siècle, les Anglais n'accordent qu'un intérêt médiocre à ces terres lointaines, où ils expédient les opposants irlandais. C'est le temps des forçats et des premiers explorateurs, qui recensent les terres exploitables au-delà des Blue Mountains. Les premières villes : Sydney (sur l'emplacement où les premiers colons ont débarqué), Melbourne (1835), Adelaïde (1836) sont fondées et quelques colons libres viennent s'établir. En 1797, le capitaine MacArthur a introduit le mouton dont les troupeaux vont devenir une des sources de la richesse locale, et l'on voit se multiplier des domaines immenses que les éleveurs (squatters) se réservent aux dépens des cultivateurs (settlers). Ces établissements permettent la prise de possession officielle, en 1803, de la Tasmanie, de l'Australie-Occidentale en 1830, du Victoria en 1835, de l'Australie-Méridionale en 1836. L'ensemble, cependant, reste modeste : il se présente sous la forme de noyaux de peuplement isolés les uns des autres. La présence des forçats (150 000 au milieu du xixe siècle) donne mauvaise réputation au pays. Aussi les colons libres luttent-ils pour obtenir l'abrogation de la déportation (1840 en Nouvelle-Galles du Sud) et une reconnaissance politique. Ils obtiennent, de 1823 à 1842, du Parlement de Londres, des chartes constitutionnelles, créant des conseils locaux à responsabilité limitée. En 1850, le British Government's Australian Colonies Government Act marque le début d'une véritable vie politique locale : cinq colonies (Nouvelle-Galles du Sud, Tasmanie, Australie-Méridionale, Victoria, Queensland) reçoivent un début d'autonomie.

Le développement économique

Cependant la découverte de l'or, à Bathurst en 1851, puis à Bendigo, bouleverse le pays. En vingt ans, on en extrait pour 190 millions de livres. Une population d'aventuriers et de pionniers se lance à la recherche de gisements nouveaux. La population quadruple en vingt ans : 405 000 habitants en 1850, 1 146 000 en 1860, 1 600 000 en 1870. Sur les camps des chercheurs naissent les villes (Ballarat, Bendigo, etc.). Le pays s'équipe en routes et entreprend la construction des voies ferrées. Un commerce, indispensable pour l'approvisionnement de ces centres nouveaux, s'organise. L'agriculture en est stimulée dans la mesure où s'accroît et se régularise le marché intérieur (laine et céréales surtout). Elle accueille même, après 1857, les chercheurs d'or déçus, désireux de s'établir. C'est l'occasion d'une assez grave crise agraire : les settlers, dont l'importance s'est brusquement accrue, exigent qu'une partie du sol contrôlé par les squatters redevienne « terre ouverte » et obtiennent par les Grant Acts (1865-1869) un accroissement notable des étendues mises en culture (au total, plus de 1,3 million d'acres). Aux éleveurs qui vendent déjà la laine sur le marché mondial, en Angleterre surtout, s'offre à partir de 1882 (invention des procédés de réfrigération) la possibilité d'exporter la viande. Un secteur industriel s'ébauche, médiocre d'abord (industries alimentaires et minières), à cause de [...]

La laine du Commonwealth

Photographie : La laine du Commonwealth

Le stockage de la laine à Adélaïde, en Australie-Méridionale. En 1960, cet État d'Australie est le premier producteur mondial de laine, avec quelque 112 millions de moutons. 

Crédits : Hulton Getty

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Australie : carte physique

Australie : carte physique
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Australie : drapeau
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Unités structurales de l'Australie

Unités structurales de l'Australie
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Roches de la Terre

Roches de la Terre
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Écrit par :

  • : directeur de recherche à l'Institut de recherche pour le développement
  • : agrégé de l'Université
  • : docteur de l'École des hautes études en sciences sociales, professeur à l'université du Rosario à Bogotá (Colombie)
  • : maître de conférences, enseignante-chercheuse, université Sorbonne Paris Nord
  • : chef de division au C.S.I.R.O., Canberra, Australie
  • : docteur ès sciences, maître de conférences à l'université de Paris-VI-Pierre-et-Marie-Curie
  • : professeur à l'université de Bordeaux-III
  • : historienne, chercheuse au CNRS
  • : professeur à l'université de Toulouse-Le Mirail

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Pour citer l’article

Benoît ANTHEAUME, Jean BOISSIÈRE, Bastien BOSA, Vanessa CASTEJON, Harold James FRITH, Yves FUCHS, Alain HUETZ DE LEMPS, Isabelle MERLE, Xavier PONS, « AUSTRALIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 mai 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/australie/