ARN (acide ribonucléique) ou RNA (ribonucleic acid)

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Un monde ARN originel ?

Le scénario évolutif en question postule l'existence passée d'un ARN primitif, ancêtre moléculaire de toute forme de vie, capable de mettre en œuvre les fonctions essentielles des acides nucléiques, et des protéines contemporaines, lors d'une étape clé de l'histoire du vivant.

L'hypothèse repose sur l'interprétation de certains actes métaboliques actuels et sur de nombreux résultats expérimentaux. Ainsi, les désoxyribonucléotides nécessaires à la synthèse de l'ADN sont fabriqués dans toute cellule vivante à partir des ribonucléotides de l'ARN. La thymine (T), base spécifique de l'ADN, est obtenue par transformation (méthylation) de l'uracile (U), qui est spécifique de l'ARN. De plus, de courts fragments d'ARN sont les amorces indispensables à toute synthèse d'ADN, ce qui suggère l'antériorité de l'ARN au cours de l'évolution. Enfin, l'existence d'ARN catalyseurs, les ribozymes, est un argument décisif en faveur du « monde ARN ». Ainsi, l'ARN peut être à la fois génotype et phénotype, porter une information génétique et exprimer cette information sous forme de propriétés catalytiques.

Toutes ces données convergent pour étayer l'hypothèse selon laquelle l'ARN serait apparu avant l'ADN au cours de l'évolution biochimique, et dès lors, certains considèrent l'ADN comme un ARN modifié pour une meilleure conservation de l'information génétique.

Un monde pré-ARN

Si l'on veut fabriquer de toutes pièces et dans des conditions primitives la première matrice ARN ou l'un de ses éléments, les nucléotides, on rencontre un certain nombre de difficultés. La réplication des acides nucléiques est inconcevable si l'on n'envisage pas un mécanisme très simple pour la synthèse prébiotique des nucléotides. Ainsi, la synthèse de sucres à partir de formaldéhyde produit un mélange complexe, au sein duquel le ribose (glucide typique de l'ARN) est [...]

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Pour citer l’article

Marie-Christine MAUREL, « ARN (acide ribonucléique) ou RNA (ribonucleic acid) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 août 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/arn-rna/