VIEILLISSEMENT COGNITIF

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La psychologie du vieillissement cognitif est cette partie de la psychologie qui cherche à comprendre comment évoluent nos capacités intellectuelles au fur et à mesure que nous avançons en âge. Les recherches essaient de caractériser le vieillissement dit « normal », mais aussi le vieillissement pathologique (par ex. la maladie d’Alzheimer).

Les chercheurs travaillant sur le vieillissement cognitif conduisent des expériences scientifiques leur permettant de comprendre quels sont les mécanismes intellectuels qui se détériorent avec l’âge et quels sont ceux qui restent stables, voire s’améliorent. Les fonctions intellectuelles étudiées concernent des fonctions aussi générales que la mémoire, l’attention, le raisonnement, la prise de décision, la résolution de problèmes, le langage et des fonctions aussi spécifiques que l’orientation spatiale, le calcul mental ou bien encore le jeu d’échecs ou la dactylographie.

Deux types de résultats majeurs sont à retenir des recherches en vieillissement cognitif. D’abord, la plupart de nos capacités intellectuelles déclinent avec l’âge. Certaines diminuent plus que d’autres (ainsi, l’attention et la mémoire déclinent plus que le raisonnement ou la prise de décision). Certaines capacités diminuent très tôt (par ex., la flexibilité attentionnelle diminue dès seize ans) ; d’autres ne diminuent pas avant cinquante ou soixante ans (comme le raisonnement déductif) ; d’autres enfin commencent à diminuer après quatre-vingts ou quatre-vingt-dix ans (par ex. le langage), voire ne diminuent jamais. Puis, quand le vieillissement entraîne une diminution des performances dans un domaine cognitif, cette diminution est d’autant plus importante que la tâche est complexe. Ainsi, les personnes âgées ont plus de mal à mémoriser une liste de mots abstraits qu’une liste de mots concrets, même si les deux listes comportent le même nombre de mots. Ainsi encore, le vieillissement entraîne un déclin des performances cognitives moins important sur un raisonnement portant [...]

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Écrit par :

  • : professeur des Universités, membre de l'Institut universitaire de France

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Pour citer l’article

Patrick LEMAIRE, « VIEILLISSEMENT COGNITIF », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/vieillissement-cognitif/