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Il n'y a pas de société sans communication. Et de tout temps celle-ci s'est heurtée au problème de la distance. Comment entrer rapidement en relation avec ceux qui sont sur une île voisine ou qui gardent les troupeaux dans la montagne ? Comment signaler l'arrivée de l'ennemi aux paysans pour qu'ils puissent se réfugier à temps dans l'enceinte fortifiée de la ville ? Comment coordonner les mouvements des troupes ou des bateaux sur un champ de bataille, appeler du renfort auprès d'alliés distants de plusieurs centaines de kilomètres, faire parvenir la nouvelle de la victoire à ceux qui sont restés au foyer ?

Les premières chaînes de communication utilisaient des signaux sonores et lumineux, et mettaient en jeu des techniques et des moyens qui répondaient essentiellement à des besoins de voisinage. Elles ne permettaient que la transmission de messages rudimentaires. Il a fallu attendre le xviiie siècle – le siècle des Lumières – et les progrès dans la connaissance des phénomènes naturels, pour que de véritables réseaux de télécommunication apparaissent, en réponse à des besoins de communication de plus en plus pressants et dépassant désormais le cadre local ou régional. Parti de Paris, le souffle de la Révolution secoue toute l'Europe et nécessite, entre les belligérants, des communications rapides et sûres sur des centaines de kilomètres. Avec la croissance très importante des échanges nationaux et internationaux en Europe et avec le Nouveau Monde, la circulation rapide de l'information devient également cruciale pour le développement des relations.

On peut dire que les réseaux de télécommunications sont nés en 1793 avec le télégraphe optique du Français Claude Chappe. En quelques décennies, la France installera des milliers de kilomètres de lignes, rapidement imitée par les grands pays européens et même les États-Unis. À partir de 1840, le télégraphe optique sera délaissé au profit du télégraphe électrique dont la vitesse, la portée et la facilité d'utilisation vont entra [...]

Télégraphe optique : premiers essais

Photographie : Télégraphe optique : premiers essais

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Représentation de la première expérience publique du télégraphe de Chappe le 2 mars 1791 dans la Sarthe. À ses débuts, ce système de transmission des messages s'effectuait grâce à deux cadrans mobiles dotés d'aiguilles et de chiffres. Il évolua ensuite vers un système comportant trois... 

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Télégraphe optique : premiers essais

Télégraphe optique : premiers essais
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Télévision, 1935

Télévision, 1935
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Télégraphe optique de Claude Chappe

Télégraphe optique de Claude Chappe
Crédits : Louis Figuier / Coll. M. Siméon

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Télécommunications : station du télégraphe de Chappe

Télécommunications : station du télégraphe de Chappe
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Pour citer l’article

René WALLSTEIN, « TÉLÉCOMMUNICATIONS - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/telecommunications-histoire/