STEVIN SIMON (1548-1620)

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Apports en physique

Dans le domaine de la physique, Stevin est un acteur essentiel de la mathématisation de la statique. Il apparaît ainsi comme le continuateur le plus important d’Archimède. Il formule pour la première fois dans De Beghinselen des Waterwichts (« Les principes de l’hydrostatique ») le « paradoxe hydrostatique », à savoir que la pression d’un liquide sur le fond d’une cuve ne dépend que de la hauteur de la colonne de liquide, indépendamment de sa forme.

Mais c’est la démonstration du principe du plan incliné (l’une des machines simples de l’Antiquité) qu’il considère comme sa plus grande découverte. Stevin imagine, dans le traité De Beghinselen der Weeghconst publié en 1856 (« Les principes de l’art pondéraire ou la statique », traduction française d’Albert Girard en 1634), un triangle reposant sur sa base placée à l’horizontale et dont les deux autres côtés sont tels que l’un est deux fois plus long que l’autre. Il dispose sur ce triangle une chaîne composée de quatorze globes égaux en grandeur et en poids, placés à égale distance sur le fil et susceptibles de tourner sans frottement. Il y a sur le petit côté deux globes et quatre sur le grand. Supposons (afin de réfuter cette proposition) que dans ce système l’ensemble le plus pesant soit celui des quatre boules placées sur le grand côté. Comme on sait d’autre part que les huit boules placées en dessous de la base du triangle sont équilibrées entre elles, si la supposition initiale est exacte, l’inégalité des pesanteurs respectives doit alors entraîner un déséquilibre et provoquer le mouvement de descente de la partie supposée la plus lourde et une remontée de la plus légère, les boules montantes remplaçant les descendantes. Or, ce premier mouvement, reproduisant à l’identique le déséquilibre qui l’a provoqué, sera suivi d’un second mouvement, ce second d’un troisième, « et ainsi de suite, ce mouvement n’aurait aucune fin, ce qui est absurde ». Ainsi, cette démonstration par l’absurde permet de rejeter la supposition initiale : si l’inégalité des pesanteurs [...]

Frontispice du traité De Beghinselen der Weeghconst (1586) de Simon Stevin

Photographie : Frontispice du traité De Beghinselen der Weeghconst (1586) de Simon Stevin

Photographie

Dans cet ouvrage De Beghinselen der Weeghconst (« Les principes de l’art pondéraire ou la statique »), le savant flamand Simon Stevin (1548-1620) a notamment développé, en se fondant sur l’impossibilité du mouvement perpétuel, le principe du plan incliné ou théorème du triangle des... 

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Pour citer l’article

Frédéric de BUZON, « STEVIN SIMON - (1548-1620) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 24 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/simon-stevin/