STEVIN SIMON (1548-1620)

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Mathématicien et ingénieur flamand, né à Bruges et mort à La Haye. Simon Stevin vulgarisa l'usage des fractions décimales et contribua à la réfutation de la doctrine d'Aristote prétendant que les corps lourds tombent plus rapidement que les corps légers. Clerc de marchand à Anvers pour un temps, Stevin s'éleva au rang de commissaire des Travaux publics et d'intendant général de l'armée sous le prince Maurice de Nassau. Il construisit un système d'écluses (pour provoquer des inondations et repousser tout ennemi) qui fut un important moyen de défense de la Hollande.

Dans Statique et hydrostatique (De Beghinselen der Weeghconst, 1586), Stevin a publié le théorème du triangle des forces. La connaissance de ce triangle des forces, qui équivaut au diagramme du parallélogramme des forces, a donné un nouvel élan à l'étude de la statique, qui reposait auparavant sur la notion de levier. Il découvrit aussi que la pression d'un liquide sur le fond d'un récipient est indépendante de la forme de celui-ci et dépend seulement de sa hauteur et de sa base.

En 1585, Stevin publia un petit texte, Le Dixième (De Thiende), dans lequel il présente un exposé minutieux et élémentaire des fractions décimales et de leurs applications courantes. Bien que l'invention des fractions décimales ne soit pas de lui et que ses notations soient très lourdes, il en a introduit l'usage dans les mathématiques quotidiennes. Il déclarait que l'introduction universelle de mesures, de monnaies et de poids décimaux ne serait qu'une question de temps. La même année, il écrivit Le Décimal (La Disme) sur le même sujet.

Stevin a publié en 1586 un compte rendu de son expérience dans laquelle deux sphères de plomb, l'une dix fois plus lourde que l'autre, mettent le même temps pour tomber d'une hauteur de 30 pieds. Son compte rendu reçut peu d'attention, bien qu'il précédât de trois ans le premier travail de Galilée sur la gravité et de dix-huit ans le traité théorique de Galilée sur la chute des corps.

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Pour citer l’article

« STEVIN SIMON - (1548-1620) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 novembre 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/simon-stevin/