SAUROPTÉRYGIENS

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Groupe de reptiles aquatiques du Mésozoïque (245 à 65 millions d'années), comprenant les nothosaures, les pistosaures et les plésiosaures. Tous ces animaux étaient remarquablement bien adaptés à la vie dans les mers.

Les sauroptérygiens se caractérisent par un long crâne plat pourvu de dents recourbées à section circulaire et d'un palais complexe. Certains possédaient un long cou flexible pouvant contenir jusqu'à 80 vertèbres. Les plus grands de ces animaux étaient certains plésiosaures, qui atteignaient une longueur de 12 mètres.

Les plus anciens sauroptérygiens sont les Nothosaures, ayant vécu au Trias (245 à 200 millions d'années). Chez ces reptiles de taille modeste, le corps était long et mince. Les membres ressemblaient à ceux de reptiles terrestres et ces animaux se déplaçaient sans doute dans l'eau par des ondulations du corps et des mouvements de godille des membres. Ils avaient clairement conservé de bonnes capacités de locomotion sur la terre ferme.

Les Plésiosaures apparurent à la fin du Trias et persistèrent jusqu'à la fin du Crétacé, il y a 65 millions d'années. Ils sont notamment bien connus dans le Jurassique (200 à 145 millions d'années) d'Angleterre et d'Allemagne, et dans le Crétacé supérieur des États-Unis. Ils sont aussi assez communs dans les dépôts marins de la bordure du Pacifique, du Japon à l'Australie et la Nouvelle-Zélande. Chez les plésiosaures, la queue était courte et le cou allongé. Le tronc était large et court. Les os ventraux des ceintures pectorale et pelvienne étaient fortement agrandis pour l'insertion des puissants muscles des membres. Les côtes ventrales (ou gastralia) étaient très développées ; non parallèles entre elles, elles formaient un « panier » qui conférait au tronc une certaine rigidité. Les plé [...]


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Pour citer l’article

« SAUROPTÉRYGIENS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/sauropterygiens/