DIX OTTO (1891-1969)

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Depuis les années 1970, la renommée du peintre allemand Otto Dix a largement dépassé les frontières de son pays. Des rétrospectives à Milan, Paris, Madrid ont permis au public international de reconnaître en lui l'un des artistes les plus singuliers du xxe siècle.

La confrontation avec l'expressionnisme, le passage par Dada et par la Nouvelle Objectivité, où il joue un rôle capital, marquent autant d'étapes dans une œuvre qui se distingue par une critique féroce de la société. Face à la guerre ou aux turpitudes de la grande ville, le recours à la caricature devient le moyen de saisir le réel dans toute sa violence.

« DadaDix »

Otto Dix est né le 2 décembre 1891 dans une famille ouvrière de Gera, près de Dresde. Son père était mouleur dans une fonderie. Son intérêt pour l'art lui est venu, enfant, d'un cousin, Fritz Amann, peintre régionaliste auquel il rendait souvent visite dans son atelier. Après ses études primaires, il se tourna vers un apprentissage de peintre décorateur. Cet apprentissage terminé, il obtint à l'automne de 1909, grâce à son ancien instituteur, une bourse d'études pour l'École des arts décoratifs de Dresde, où il fut élève jusqu'en 1914.

De cette scolarité datent ses premières œuvres connues : dessins, aquarelles, quelques tableaux de petits formats. D'une manière vaguement impressionniste, Dix représente d'abord des paysages de Thuringe. En 1912, une exposition Van Gogh, à Dresde, est pour lui une révélation, qui l'incite à se rapprocher du mouvement sur lequel toute l'attention du milieu artistique est en train de se focaliser en Allemagne : l'expressionnisme.

Cette influence de Van Gogh l'oriente vers un maniement plus savant des couleurs, une recherche de contrastes et d'effets de lumière, la volonté de traduire subjectivement le dynamisme vital de la nature. Elle se conjugue à celle de Nietzsche, qui lui donne à imaginer le monde en fonction d'un système de violentes forces opposées : la Vie et la Mort, Éros et Thanatos. Par ailleurs, en 1912-1913, il décide de se concentrer sur des autoportraits. Travail toujours dans la filiation de Van Gogh, comme en 1913 un Autoportrait en fumeur, mais qui le pousse à approfondir aussi avec application le sens du « métier » légué par les maîtres allemands du xvie siècle.

La guerre va constituer pour lui une expérience déterminante. Engagé volontaire, il est envoyé sur le front français, puis russe. Des Flandres à la Somme, le voici plongé dans la boue des tranchées et confronté à ce qu'il nomme, dans un carnet de notes, « l'œuvre du diable ». Horrible destruction des hommes qu'il crayonne sur des cartes postales régulièrement expédiées à une amie, comme s'il assurait un reportage. En 1916, la galerie Arnold présente à Dresde une partie de ces dessins, où il décrit les épreuves quotidiennes des soldats.

Cette vision de désagrégation et de chaos annonce un tournant dans la construction de ses toiles. L'espace même du tableau vole en éclats. Dans sa désillusion et sa révolte, Dix entre en convergence avec le branle-bas de ceux qui, en Allemagne, se proclament dadaïstes. En 1920, John Heartfield et George Grosz l'invitent à participer à Berlin à la première foire internationale Dada. À son inauguration, le 25 juin, ses Invalides de guerre occupent tout un pan de mur. « DadaDix », ainsi que l'appellent ses amis, partage avec eux la pratique de la dérision et de la satire sociale. Adepte, comme eux, du collage, il intègre à ses compositions tous les matériaux possibles : journaux, tissus, photos, cheveux, tickets de bus. Démystification à la fois du « grand art » et des « héros de la guerre » (Les Joueurs de skat, 1920, Nationalgalerie, Berlin).

Quarante ans plus tard, il a expliqué qu'il s'en prenait aux conventions de la peinture d'histoire telle que l'art officiel d'Anton von Werner, au xixe siècle, avait pu la définir. Avec l'effet immédiat de choquer les bien-pensants. Ainsi, un critique n'hésitera pas à le qualifier de « blasphémateur acharné ».

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Pour citer l’article

Lionel RICHARD, « DIX OTTO - (1891-1969) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/otto-dix/