BORLAUG NORMAN (1914-2009)

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Décédé le 12 septembre 2009 à Dallas (Texas), l'agronome américain Norman Ernest Borlaug fut un des pionniers de l'amélioration des plantes. Les variétés de céréales dites à haut rendement (V.H.R.) qu'il contribua à mettre au point ont constitué l'une des composantes de la « révolution verte » – révolution dont la paternité est unanimement attribuée à Borlaug –, les autres étant les engrais chimiques, les pesticides et une bonne maîtrise de l'eau sur les parcelles cultivées. Les politiques agricoles nationales fondées sur cette révolution ont permis à de nombreux pays d'atteindre l'autosuffisance alimentaire au cours des années 1960-1980, ce qui valut à Borlaug de recevoir le prix Nobel de la paix en 1970.

Né en 1914 à Cresco (Iowa), dans une famille de paysans dont les ancêtres avaient émigré de Norvège au milieu du xixe siècle, Norman Borlaug grandit sur l'exploitation familiale, y prenant une part active jusqu'à ses dix-neuf ans. Il intègre alors l'université du Minnesota, dans le cadre d'un programme d'aide fédéral permettant de se former tout en travaillant. À vingt-trois ans, il obtient une licence de foresterie, tout en œuvrant dans le service américain des forêts. Il côtoie, durant la grande dépression économique des années 1930, les chômeurs nord-américains qui ne mangent pas à leur faim et les agriculteurs qui doivent quitter leurs terres à la suite de problèmes de sécheresse et d'érosion des sols (tempêtes de poussières ou dust bowl). Il reprend ensuite des études dans la même université, d'abord en phytopathologie (master en 1940) puis en génétique (doctorat en 1942) sur les conseils d'Elvin C. Stakman, un professeur de phytopathologie bien connu aux États-Unis qui avait entrevu l'intérêt des nouvelles méthodes de sélection pour introduire dans des lignées déjà améliorées des résistances à la rouille, maladie provoquée par des champignons microsc [...]

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Écrit par :

  • : docteur de l'Institut national agronomique de Paris-Grignon, consultant indépendant

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Igor BESSON, « BORLAUG NORMAN - (1914-2009) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 février 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/norman-borlaug/