MAINE DE BIRAN (1766-1824)

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L'aventure intellectuelle et spirituelle de Maine de Biran est l'histoire d'une évasion : homme du xviiie siècle français par la date de sa naissance et le milieu culturel dans lequel il apprend à penser, Maine de Biran s'en dégage peu à peu. Parti du sensualisme symbolisé par le nom de Condillac, il élabore une psychologie de ce que nous appelons aujourd'hui la subjectivité. Parti d'un agnosticisme discrètement teinté de religiosité sous l'influence de Rousseau, il aboutit à une métaphysique fondée sur ce que nous appelons aujourd'hui l'expérience religieuse. Ici et là, Maine de Biran entend rester le plus possible près des faits ; or les faits lui sont donnés à la fois par les sciences de la vie et par l'observation de soi : à sa virtuosité introspective nous devons le premier journal philosophique.

Une vie d'administrateur et d'homme politique

François-Pierre Gontier de Biran, né à Bergerac, est mort à Paris. Depuis 1787, il signait Maine de Biran, du nom d'une terre appartenant à son père.

Les Gontier sont une famille de notables : l'arrière-grand-père et le grand-père du philosophe ont été maires de Bergerac ; son père est médecin ; un de ses cousins germains sera député du tiers aux états généraux. Cela fait comprendre sa carrière. À dix-huit ans, il est admis dans les gardes du corps et, en octobre 1789, participe à la défense du château de Versailles ; à la fin de 1792, il juge prudent de se retirer à Grateloup, près de Bergerac. Après la chute de Robespierre, on se souvient du rôle joué dans le pays par sa famille : Biran devient administrateur du département de la Dordogne. Désormais, il appartient à l'histoire locale : son devoir est de contribuer à la restauration de l'ordre compromis par le terrorisme de 93 sans sacrifier l'esprit libéral de 89 ; sa carrière administrative et politique s'explique dans cette perspect [...]

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Écrit par :

  • : ancien élève de l'École normale supérieure, professeur honoraire à la Sorbonne, membre de l'Académie française et de l'Académie des sciences morales et politiques

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Pour citer l’article

Henri GOUHIER, « MAINE DE BIRAN (1766-1824) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/maine-de-biran/