HYGIÈNE

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Qu'est-ce que l'hygiène ?

Définir l'hygiène en France est un exercice difficile tant ce mot a été « dévoyé » par l'usage courant ; en tant que qualificatif (associé à papier, serviette, seau, etc.) il ne fait guère honneur à ce que ce substantif désigne réellement.

C'est une discipline médicale qui s'intéresse aux relations entre l'homme et son environnement dans l'objectif de l'obtention du meilleur état de santé possible. Compte tenu de la définition de la santé par l'Organisation mondiale de la santé « état de complet bien-être physique, mental et social » les différents champs de la discipline médicale hygiène sont tracés : mais si le concept d'hygiène physique est clair pour tous (hygiène corporelle, hygiène alimentaire, hygiène de vie, hygiène des collectivités) etc., ceux d'hygiène mentale et d'hygiène sociale sont plus difficiles à percevoir pour les non spécialistes de la médecine préventive.

Or, si loin que l'on remonte dans le temps, on remarque dans toutes les civilisations l'existence de pratiques d'hygiène corporelle et alimentaire individuelles, mais aussi la réalisation d'équipements collectifs. Les Grecs et les Romains furent les premiers à réaliser des travaux d’assainissement urbain de grande ampleur (latrines, égouts souterrains).

Ils furent ainsi les maîtres de l'hygiène publique et de sa dissémination à travers l'Europe. L'assèchement des marais pour lutter contre la malaria, l'implantation des villes dans des lieux appropriés, le plus souvent sur une hauteur, l'inhumation des morts en dehors des villes sont les premiers principes d'une politique d'hygiène publique. Vient ensuite la canalisation de l'eau potable grâce à de très nombreux aqueducs : chaque citoyen de Rome pouvait disposer de cinq cents litres d'eau par jour. Les thermes (plus de huit cents sous Dioclétien) deviennent une véritable institution dans tout l'Empire. Mais il ne faut pas confondre hygiène et urbanisme et, pour mieux saisir de quelle nature est la différence, prenons un exemple contemporain

L'exemple de l'action du doyen Jacques Parisot (né à Nancy en 1882 et mort dans la même ville en 1967), professeur d'hygiène et de médecine sociale à la faculté de médecine de Nancy, l'un des créateurs de l'action sanitaire et sociale moderne, est certainement très illustratif de ce qu'est l'hygiène. Il eut toujours le souci de prendre en compte l'aspect social des maladies pour mieux asseoir une politique de soins et de médecine préventive efficace. Il créa en 1920 l'Office d'hygiène sociale de Meurthe-et-Moselle, qui mena une lutte exemplaire contre la tuberculose, la syphilis, la mortalité infantile. Il introduisit après la Seconde Guerre mondiale des disciplines qui prirent ensuite leur indépendance, telle que la réadaptation, la kinésithérapie, l'ergothérapie, la gériatrie, la médecine du travail, destinées à des populations particulières dans le cadre des mesures de prévention secondaire ou tertiaire. Des infirmières y accomplissaient souvent le travail des futures assistantes sociales. Que s'est-il passé dans l'intervalle ?

La décadence de l'empire romain s'était accompagnée d'une régression majeure de l'esprit scientifique et de l'hygiène individuelle et collective. Il fallut attendre au moins dix siècles pour retrouver quelques prémices du souci de prévention.

L'enseignement de l'hygiène avait alors repris dans les écoles de médecine, et c'est au siècle des Lumières que l'on peut situer le nouvel essor de l'hygiène et de la santé publique. On le doit à un européen avant la date, Johann Peter Frank (1745-1821), qui, après avoir effectué un véritable tour d'Europe des écoles de médecine (France : Pont-à-Mousson ; Allemagne : Göttingen ; Autriche ; Vienne ; Italie : Pavie), publia en 1777-1778 les trois tomes de son magistral traité sur un système complet de réglementation sanitaire (System einer vollständigen medizinichen Polizei), puis, en 1790, La misère du peuple est la mère des maladies (en réalité écrit en latin mais ensuite traduit). Ce premier traité qu'il n'eut de cesse de compléter pendant toute sa vie pour atteindre 9 volumes, abordait tous les aspects de l'hygiène, avec des propositions de lois et de ré [...]

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Le terrain du choléra

Le terrain du choléra
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Joseph Lister et Louis Pasteur

Joseph Lister et Louis Pasteur
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  • : professeur de santé publique à la faculté de médecine de Nancy, chef du service d'hygiène du C.H.U. de Nancy
  • : professeur honoraire d'hygiène, de médecine préventive et de santé publique à la faculté de médecine de Rouen, chef du service d'hygiène du CHU de Rouen

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Pour citer l’article

Philippe HARTEMANN, Maurice MAISONNET, « HYGIÈNE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/hygiene/