ASTHME ET IMMUNITÉ INNÉE

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L’asthme et d’autres maladies allergiques du système respiratoire, comme les rhinites allergiques, sont en augmentation depuis plusieurs dizaines d’années dans presque tous les pays. On peut même, selon Thomas Platts-Mills, un allergologue de l’université de Virginie, tenir l’asthme pour une sorte d’épidémie qui ne cesse de se développer depuis 1870. Le phénomène est particulièrement criant chez les enfants. Les années 1870 marquent le début de l’urbanisation massive et du dépeuplement des campagnes, un changement de style de vie, le développement majeur des pollutions industrielles, etc. Pour l’opinion publique, l’évolution de la vie moderne (développement des villes, de la chimie, etc.) est responsable de la recrudescence de ces maladies respiratoires. Qu’aurions-nous donc progressivement perdu depuis la fin du xixe siècle et qui nous protégeait ? L’augmentation des expositions au risque explique-t-elle tout ?

Plusieurs études montrent que certains aspects de la vie rurale traditionnelle exercent un effet de protection durable contre l’asthme, par l’intermédiaire de l’éducation du système immunitaire inné.

Asthme des villes et asthme des champs

Les phénomènes physiopathologiques à l’origine de l’asthme sont assez bien connus. La maladie appartient à la grande famille des troubles allergiques. De manière générale, la reconnaissance d’un allergène par des anticorps spécifiques de cet allergène entraîne une réaction immunitaire exacerbée, dangereuse et parfois mortelle (choc anaphylactique, œdème de Quincke, asthme, etc.). Logiquement, l’augmentation en fréquence de la maladie peut être due soit à celle des produits allergéniques avec lesquels le sujet est en contact, soit à la diminution de systèmes protecteurs dans l’organisme, la fréquence observée étant la résultante de ces deux tendances. Il est plus facile de tester in vivo et in vitro les substances et les situations qui initient ou amplifient un symptôme asthmatique. L’accent a donc été mis sur l’identification des substances allergéniques et sur les précautions à prendr [...]

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Écrit par :

  • : chercheur en histoire des sciences, université Paris-VII-Denis-Diderot, ancien chef de service à l'Institut Pasteur

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Pour citer l’article

Gabriel GACHELIN, « ASTHME ET IMMUNITÉ INNÉE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/asthme-et-immunite-innee/